Nuevo jefe de Departamento de Bomberos de Salinas busca hacer más que combatir incendios

Jocelyn Ortega
El Sol de Salinas
Samuel Klemek asume cargo como nuevo jefe de bomberos en Salinas, California.

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El nativo del Condado Monterey, Samuel Klemek, pasó casi tres décadas escalando posiciones dentro del Departamento de Bomberos de Salinas. 

Ahora ha llegado a la cima: Jefe de Bomberos de Salinas. 

Sus primeros días en el campo del fuego no comenzaron con el sueño de convertirse en bombero, sino como un joven fotógrafo de noticias. 

Mientras cubría un incendio en Pebble Beach en 1987, su vida cambió. 

"Me subí al automóvil con uno de los jefes de batallón de Cal Fire, que se estaba evacuando de la zona del incendio cuando este empeoraba y me sacó de ahí", recordó Klemek. "Obtuve el primer video del interior de ese incendio y fue noticia nacional. Pensé: 'Guau, esa fue toda una experiencia'". 

Un mes después, Klemek recibió una llamada de una organización que le permitió filmar a los departamentos de bomberos respondiendo a siniestros como terremotos, accidentes aéreos y desastres que ocurrían en todo el país. 

Además de su tiempo como fotógrafo de noticias, Klemek recuerda que fue trabajando como bombero voluntario que ayudó a su cuñado durante un accidente de motocicleta lo que lo llevó a unirse al departamento de bomberos. 

Desde entonces, Klemek ha combatido innumerables incendios con Cal Fire, Monterey y Salinas. 

Trabajar en Salinas, destacó el jefe de bomberos, es un desafío debido al alto volumen de llamadas, la susceptibilidad del medio ambiente a los incendios, las antiguas instalaciones del departamento de bomberos y la falta de recursos que han llevado a tiempos de respuesta de emergencia más prolongados. 

Como jefe, Klemek dice que se está enfocando en trabajar con la ciudad para agregar infraestructura adicional, una nueva estación de bomberos y recursos de salud mental para el personal. 

“Estamos haciendo muchas cosas buenas en la ciudad, buenas para la economía, buenas para las personas sin hogar y para viviendas accesibles”, dijo. "Algunos problemas no siempre reciben la atención que necesitan, por lo que es mi trabajo es tocar ese tambor para que no se olvide". 

Samuel Klemek asume cargo como nuevo jefe de bomberos en Salinas, California.

El administrador de la ciudad, Steve Carrigan, ha apoyado a Klemek durante mucho tiempo y dice que se dio cuenta durante el proceso de selección de que no había mejor candidato para ocupar el puesto de jefe. 

"Es un logro. Es grandioso para su familia, lo llamarán jefe por el resto de su vida y la conclusión es que se lo ganó", aseguró Carrigan. 

Carrigan dice que la ciudad está preparada para trabajar con Klemek para mejorar la calidad del Departamento de Bomberos. 

"La ciudad está creciendo", explicó. "Vamos a experimentar un crecimiento serio, creo, durante los próximos cinco a 10 años, y ciertamente nuestro Departamento de Bomberos tiene que crecer con eso". 

La ciudad aprobó recientemente un presupuesto para incorporar tres nuevos bomberos a la fuerza local. 

Sin embargo, ha habido una disminución reciente en los solicitantes del puesto de bomberos, apuntó Klemek. 

En un tiempo, más de 2 mil personas solicitaban un puesto vacante en el Departamento de Bomberos. Durante los últimos años, ese número se ha reducido a aproximadamente 200, debido a los salarios competitivos, y un cambio en la cultura y el sistema de mando ha "reducido la capacidad de atención" en la carrera, señaló Klemek. 

Carrigan dice que una academia de bomberos está en curso y que la ciudad está "contratando en exceso" para preparar a la fuerza laboral con un grupo de candidatos listos para cuando el personal local se jubile o sea cambiado a otros departamentos. 

Klemek también planea terminar un contrato con Mission Trails ROP para brindar un programa de pasantías y más oportunidades de carrera en el campo a la juventud local. 

"Estaríamos proporcionando la extinción de incendios para resucitar el programa de ciencia de los incendios con ROP en todo el condado", destacó. "Los estudiantes locales vendrían a pasar un tiempo con nosotros, los patrocinaremos y les daremos becas y los ayudaremos a pasar la academia para darles un trabajo". 

Traducción Alfredo García