Corredor de 'McFarland USA' se prepara para maratón de Nueva York

By Marvin Green IV
For the Times-Delta
Equipo de McFarland USA (de izq. a der.): Johnny Sameniego (Héctor Durán), David Díaz (Rafael Martínez), Thomas Valles (Carlos Pratts), Victor Puentes (Sergio Avelar), Danny Díaz (Ramiro Rodríguez), José Cárdenas (Johnny Ortíz), and Damacio Díaz (Jamie Michael Aguero)

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Thomas Valles ha corrido desde que estaba en la escuela preparatoria y a sus 52 años de edad todavía no ha parado.

Es posible que la gente conozca a Valles por la famosa película de la compañía Disney  llamada "McFarland USA". El actor Carlos Chalabi lo representó como un estudiante de preparatoria. Valles, su entrenador Jim White y seis de sus compañeros de equipo fueron los campeones de la Federación Interescolar de California (CIF por sus siglas en inglés) de campo traviesa o cross country, en el año de 1987.

El equipo de la escuela preparatoria de la ciudad de McFarland, California, era muy rápido y Thomas Valles estaba a la vanguardia del grupo en ese campeonato de 1987. El domingo pasado, Valles, un exresidente de Salinas que ahora vive en McFarland y entrena a jovencitas en cross country en McFarland High School, corrió en la edición 50 del Maratón Anual de la Ciudad de Nueva York.

Su participación en la famosa carrera coincidió con el relanzamiento de la cinta "McFarland USA" en la plataforma Disney+ el mes pasado. Lo increíble de que Valles y sus compañeros de equipo hayan superado aquella competencia fue el hecho  de que todos eran "piscadores" en las granjas locales, hijos de familias inmigrantes que normalmente no hubieran tenido ese tipo de oportunidades atléticas.

'Estableces metas y mantienes una actitud positiva'

La película mostró a Valles como un chico pendenciero, malhumorado y con un trasfondo familiar problemático. Su padre es descrito como un recolector de cosechas que se va por largos períodos de tiempo y que regresa a casa para beber alcohol y causar problemas dentro de la familia.

Valles asegura que si bien gran parte de la película se basa en hechos reales, la verdad es que es un filme y los productores se tomaron algunas libertades. En realidad, Valles y su familia se mudaron a McFarland en 1974 y él creció trabajando en los campos de cultivo con sus padres. Pero nunca vio el dinero que ganó para mantener a la familia.

Valles no se queja de eso.

“Al crecer, tuvimos que trabajar para conservar un techo sobre nuestras cabezas”, recordó. "Mis padres siempre nos animaron a trabajar duro".

Aunque mucho de lo que decía la película sobre su vida era cierto, realmente sus padres se divorciaron cuando el joven llegó a la escuela preparatoria. También dice que Jim White lo reclutó a él y a sus compañeros de clase para que comenzaran a correr en la escuela.

Lo que la película retrata bien es la atmósfera de equipo que cambia las vidas de las personas y el apoyo que recibieron él y sus compañeros.

“En mi vida tuve personas positivas ligadas al deporte”, recordó Valles. "No ganamos de la noche a la mañana. Nos reclutaron muy jóvenes. Luego estableces metas y mantienes una actitud positiva".

Jim White, el entrenador ya retirado de McFarland, firma la cartelera del filme "McFarland USA" durante la cena de los Visalia Runners Awards el 24 de enero en el Amigos Restaurant en Visalia. Disney produjo el filme sobre él y su equipo de cross country de 1987, el cual ganó el campeonato estatal ese año por primera vez que el equipo participó en el torneo.

Una vida en servicio

Después del legendario campeonato de McFarland, Valles fue al College of the Sequoias en Visalia para estudiar y correr en el equipo de campo traviesa. También asistió a la Universidad Estatal de California, Bakersfield, y fue la primera persona de su familia en obtener una educación superior al sexto grado.

Thomas Valles finalmente se enlistó en la Guardia Costera de los Estados Unidos, con base en Soledad y viviendo en Salinas, para luego solicitar un puesto en el Departamento de Correcciones y Rehabilitación de California para cumplir su sueño de trabajar en la aplicación de la ley.

Se casó con Martha, su novia de la escuela preparatoria y tiene tres hijos.

Hoy es un conferencista motivacional. Después de que salió la película de Disney, se le pidió a Valles que hablara en la escuela secundaria McFarland y recuerda haber estado nervioso.

"Crecí en una casa con violencia doméstica y no me sentí obligado a compartir", afirmó.

Luego de hablar, y mientras la clase se retiraba, un joven se acercó a Thomas para agradecerle y contarle que su historia era muy similar. Valles dice que ese tipo de interacción es lo que lo mantiene compartiendo y alentando a estos jóvenes.

"Todos tienen un Jim White en sus vidas", aseguró Valles, refiriéndose a su famoso entrenador de la escuela preparatoria.

Thomas Valles ahora habla en escuelas por todo el país, trabajando con estudiantes que viven en vecindarios de bajos ingresos y organiza encuentros a bajo costo o gratis cuando está en la ciudad. A través de su trabajo como orador, ha hecho muchos amigos y ha vuelto para animar en muchas competencias de campo traviesa a los jóvenes que ha conocido.

Thomas Valles, interpretado por Carlos Pratts, en el filme "McFarland USA". TNS Photos

Todos son importantes

Uno de esos amigos es Sam Killian, quien desafortunadamente experimenta una forma de distrofia muscular conocida como Duchenne.

Ernie Bueno, el amigo que le presentó a Killian, le pidió a Valles que participara en el programa Run to End Duchenne en el pasado Maratón de Nueva York. Al ser un ávido corredor , por decir lo menos, Valles aceptó el desafío y trabajó para recaudar dinero y apoyar la causa.

Valles solo había corrido un maratón, el Maratón Internacional de California. En aquella ocasión, cuando tenía 31 años, el corredor aseguraba que estaba cumpliendo su sueño de clasificar para el Maratón de Boston. Sin embargo, cuando terminó la carrera de California, ya no quiso correr otro maratón.

Veintiún años después, tuvo una perspectiva diferente.

“Las primeras 20 millas son fáciles”, asegura Valles. "Son las últimas seis millas las que te cuestan".

Le motivó la oportunidad de participar nuevamente y hacerlo por una causa. Cualesquiera que sean los desafíos que enfrenta Valles, asegura que disfruta de la oportunidad.

"Siempre pensamos en retrospectiva y desearíamos haber hecho esto o aquello", reflexionó Valles. "Pero hay que disfrutar el momento. Es en este momento, que estás escribiendo tu propia historia".

Quizás una de las partes más apreciadas de la personalidad de Valles es su humildad. Es consciente de que alguien en su posición podría tener un gran ego, pero él intenta mantenerse firme.

“Todo el mundo es importante. Especialmente cuando viajas, la gente te trata como si fueras importante”, expuso Valles. "Cuando llego a casa, mi esposa me recuerda quién soy".

Thomas Valles