Los trabajadores agrícolas pueden votar en casa en las elecciones sindicales

Grace Gedye
CalMatters
Un trabajador del campo usa su sombrero para protegerse la cara del sol mientras recoge fresas el sábado 25 de abril de 2020.

Cuando Baldomero Pérez, un trabajador agrícola que vive en Bakersfield, votó en una elección sindical en 2016, vio que muchos de sus colegas tenían miedo cuando iban a votar. Las elecciones de sindicatos de trabajadores agrícolas a menudo ocurren en la propiedad del agricultor. Pérez, quien trabaja en las industrias de uva, arándanos y mandarinas, cree que los trabajadores agrícolas deberían tener las mismas opciones que los californianos que votan en las elecciones estatales, incluida la opción de recibir sus boletas en casa y luego entregarlas o enviarlas por correo.

“He visto lo diferente que es cuando las personas emiten su voto por correo”, dijo Pérez a través de un traductor de United Farm Workers. “El voto es seguro y no reciben presión de nadie”.

Los legisladores de California están promoviendo un proyecto de ley patrocinado por UFW que daría a los trabajadores agrícolas más formas de votar en las elecciones sindicales. AB 616 permitiría a los trabajadores recibir boletas y llenarlas donde les plazca, en su tiempo libre. Luego, podrían entregar sus boletas en mano o enviarlas por correo a la junta estatal que supervisa las elecciones sindicales de trabajadores agrícolas, o entregárselas a un organizador sindical para que las entregue en un sobre sellado y firmado. 

Se dirige a la Asamblea para una votación final después de ser aprobada por el Senado el jueves pasado. 

El proyecto de ley llega inmediatamente después de una decisión de la Corte Suprema que asestó un golpe a la organización de los trabajadores agrícolas. En junio, la corte conservadora revocó una antigua regla de California que permitía a los organizadores reunirse con los trabajadores agrícolas en su lugar de trabajo. Los trabajadores agrícolas a menudo también viven en viviendas proporcionadas por los agricultores en la propiedad agrícola, lo que dificulta aún más el acceso de los organizadores. 

Los grupos empresariales y los legisladores que se oponen al proyecto de ley argumentan que deja a los trabajadores más vulnerables a la presión o la coerción de los organizadores sindicales o compañeros de trabajo. Pero los partidarios dicen que no es raro que los empleadores desalienten a los trabajadores de formar sindicatos, a veces mediante tácticas ilegales. 

Trabajadores agrícolas descansan después de recoger fresas el 5 de septiembre de 2020 en Watsonville.

Pocos trabajadores agrícolas de California están sindicalizados

Incluso antes del fallo de la Corte Suprema, pocos trabajadores agrícolas en el estado estaban sindicalizados a pesar del estatus de California como el lugar de nacimiento de la organización de trabajadores agrícolas. De más de 407,000 trabajadores agrícolas en California el año pasado, solo 6,626 eran parte de UFW, el sindicato fundado por los activistas César Chávez, Dolores Huerta y otros. 

En este momento, si un trabajador agrícola en California quiere organizar su lugar de trabajo, debe seguir un par de pasos. Los organizadores deben presentar una petición a una junta estatal y al empleador que demuestre que la mayoría de los empleados están interesados ​​en tener una elección sindical. Luego, se lleva a cabo una elección con boleta secreta en persona, a menudo en el lugar de trabajo. Si la mayoría de los trabajadores vota para formar un sindicato, el empleador debe reconocer al sindicato.

AB 616 aún permitiría elecciones en persona, pero el asambleísta Mark Stone, autor del proyecto de ley, dice que el objetivo es darles a los trabajadores agrícolas otra forma de votar, una que se alinee con la opción de los californianos de votar en casa en las elecciones estatales. 

“Descubrimos que poder hacer llegar las boletas a las personas en su horario, y (en) la forma en que quieren procesarlo, aumenta la participación”, explicó el demócrata de Santa Cruz.

Bajo esta medida, los trabajadores podrían emitir su voto en presencia de otra persona. Sin embargo, es importante tener en cuenta que si los trabajadores sienten que han sido obligados a votar de cierta manera, por un representante sindical, un colega o su empleador, pueden presentar quejas ante la Junta de Relaciones Laborales Agrícolas, que supervisa las elecciones sindicales de trabajadores agrícolas y potencialmente anular las elecciones.

Un trabajador agrícola sostiene una caja de fresas con la mano izquierda y un carro de una rueda con la derecha mientras camina para conseguir otra caja vacía en Watsonville, el miércoles 29 de julio de 2020.

Proyecto de ley de Trabajadores Agrícolas Unidos etiquetado como ‘asesino de empleos’ 

La Cámara de Comercio de California, que ha etiquetado la medida como una “aniquiladora de empleos”, dice que efectivamente elimina las elecciones con boleta secreta, que ayudan a proteger a los trabajadores de influencias indebidas. “El beneficio de una elección con boleta secreta es que permite (a los trabajadores) ingresar y, en secreto, escribir cuál es su elección”, dijo la cabildera de la Cámara Ashley Hoffman.

Western Growers Association, que también se opone a la medida, hace puntos similares sobre la posibilidad de coerción de los trabajadores y argumenta que si se aprueba el proyecto de ley, los organizadores no estarían obligados a entregar papeletas a todos los trabajadores. Una vez que más del 50% de los trabajadores firmen votos expresando su deseo de ser representados por un sindicato, el proceso puede terminar. Stone discute que los trabajadores que quieren una boleta tal vez no la obtengan. 

Tácticas del empleador

Los empleadores a veces usan tácticas legales e ilegales para disuadir a los trabajadores de formar sindicatos, dice Kent Wong, director del Centro Laboral de UCLA y vicepresidente de la Federación de Maestros de California. Los gerentes pueden requerir que los trabajadores se reúnan uno a uno con los supervisores sobre la campaña de sindicalización, que es legal, o amenazar con despedir a un trabajador si apoyan abiertamente al sindicato, lo cual es ilegal. 

Las empresas generalmente no enfrentan sanciones severas si coaccionan ilegalmente o toman represalias contra los trabajadores. Si un empleador despide a un trabajador por organizarse, por ejemplo, la junta que supervisa esas quejas puede obligar a la empresa a reintegrar al trabajador y pagar los salarios atrasados, pero no imponer una gran multa por infringir la ley. 

“La sanción es tan mínima que es un riesgo que muchos empleadores están dispuestos a asumir”, dijo Wong.  

¿Es AB 616 una factura de cheque de tarjeta?

La naturaleza misma de este proyecto de ley, y cómo describirlo, es objeto de un acalorado debate. 

Quienes se oponen al proyecto lo han presentado como una disposición de “verificación de tarjeta”. El cheque con tarjeta es una forma alternativa de elección sindical en la que los trabajadores firman tarjetas que expresan su interés en formar un sindicato, y si la mayoría de los trabajadores firman, el empleador debe reconocer al sindicato. Este método ya lo utilizan los trabajadores del sector público en California. Legalizarlo para las campañas sindicales del sector privado ha sido históricamente una prioridad para los grupos laborales a nivel nacional y a los que se oponen vigorosamente los grupos empresariales, quienes dicen que es más probable que los organizadores sindicales coaccionen a los trabajadores de esta manera. 

La ley de Elección del Votante, aprobada en California en 2016, brinda a los votantes más opciones, como emitir sus votos por correo, buzón o en un centro de votación.

El proyecto de ley es fundamentalmente diferente de un sistema de verificación de tarjetas, dijo Catherine Fisk, profesora de la Facultad de Derecho de UC Berkeley que se centra en el empleo y el derecho laboral. En la verificación de tarjetas, dijo Fisk, el sindicato o el empleador o cualquier persona puede distribuir las tarjetas que la gente firma para expresar interés. Según AB 616, es una boleta creada por la ALRB. Además, bajo un cheque de tarjeta, ningún tercero está realmente supervisando el proceso. Pero el proyecto de ley de Stone hace que ALRB lo haga. 

De hecho, dice Fisk, la mayor diferencia entre las elecciones estatales y las elecciones sindicales según el proyecto de ley de Stone podría ser que las elecciones sindicales tienen que superar un listón más alto. En las elecciones estatales, los candidatos solo necesitan obtener la mayor cantidad de votos, y muchos votantes elegibles no votan. En una elección sindical, más del 50% de todos los trabajadores necesitan votar a favor para que un sindicato sea certificado.

Ken Jacobs, quien preside el Centro de Investigación y Educación Laboral de UC Berkeley, dice que si bien el proyecto de ley tiene algunas similitudes con las políticas de verificación de tarjetas, como el hecho de que las boletas se consideran válidas hasta por 12 meses, también hay diferencias importantes. Por ejemplo, el hecho de que las papeletas se envíen por correo o se entreguen en sobres sellados proporcionados por la ALRB lo diferencia de las políticas de verificación de tarjetas. 

Jacobs dice que el sistema actual de elecciones sindicales les da a los empleadores un acceso significativo a los trabajadores y este proyecto de ley, dice, pone la decisión en manos de los trabajadores agrícolas.

La Legislatura aprobó proyectos de ley de cheques de tarjetas para trabajadores agrícolas varias veces en el pasado solo para que fueran vetados, primero por el gobernador Arnold Schwarzenegger y luego por el gobernador Jerry Brown. Aunque se espera que la AB 616 apruebe la votación final de la Asamblea, la oficina del gobernador Gavin Newsom se negó a comentar sobre el tema.

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