Invidente graduado de Salinas High supera grandes desafíos para una beca universitaria

Kate Cimini
Salinas Californian
Sascha Grant, abraza a la maestra de toda la vida de su hijo durante la ceremonia de premiación de Giovanni Rocco Romeo dentro de la Oficina de Educación del Condado de Monterey en Salinas, California, el lunes 7 de junio de 2021.

Giovanni Rocco Romeo se paró detrás del podio y contó una versión de una historia de la tribu Rumsen Ohlone que lo cautivo. Era una historia sobre trabajar en equipo, perseverar y triunfar, a pesar de grandes dificultades.   

El lunes, durante la ceremonia de entrega de becas de Salinas High, contó la historia de cómo el colibrí llevó fuego a la gente. 

"Un día, unos pájaros vieron gente con frío, miserables, sin fuego, y querían ayudarlos", leyó en voz alta Romeo, que prefiere lo llamen Rocco, a una pequeña multitud. "Un valiente colibrí tomó una brasa de los celosos tejones que ocultaban el fuego. El colibrí voló con la brasa hasta que se cansó. Otros animales con sus particulares habilidades lo ayudaron a llevar el fuego. Al final, el colibrí llevo el fuego a las personas tras perseverar contra viento y marea". 

Los presentes en la audiencia - maestros, miembros de la familia, personas que habían apoyado a Romeo a lo largo de su vida - lloraban mientras hablaba.    

Romeo, un graduado de Salinas High, sordo y ciego, practicante de judo, escritor, poeta, estudiante de cursos avanzados y ávido competidor, recibió una beca universitaria del Círculo para Niños de Salinas. Aunque Romeo es sordo, muchos no perciben que lo es porque usa asistencia auditiva.

Familia y maestros escuchan el discurso de Giovanni Rocco Romeo durante su ceremonia de premiación dentro de la Oficina de Educación del Condado de Monterey en Salinas, California, el lunes 7 de junio de 2021.

El Circulo para Niños de Salinas ha estado en funcionamiento durante unos 50 años, sirviendo a niños con necesidades especiales del condado de Monterey. Cuando Romeo captó su atención, dijo la ex presidenta Vickie Casacca, sabían que "él era el candidato perfecto" para recibir la primera beca universitaria. Su motivación y arduo trabajo lo hicieron destacar entre los miembros, dijo.

Los $2,500 dólares le permitirán obtener una carrera en historia.  

"Con suerte (el dinero) ayudará a compensar algunos de los costos de libros o equipo especial que pudiese necesitar para lograr sus metas educativas", dijo Casacca.

Nunca digas ‘no’

La maestra Jennifer Hirsch, quien habló en el evento, conoció a Romeo (ella lo llama “Roc”) cuando tenía 3 años. 

De pie frente a la multitud, ella lo recordó llevando su "pequeño bastón por el asfalto" a su oficina, donde le demostró lo mucho que le fascinaba aprender.

Con una mente curiosa, Romeo quería saber cómo funcionaban las cosas, de arriba a abajo. Su interés era infinito, dijo Hirsch. 

Después de que Hirsch le explicara, lo mejor que pudo, cómo funcionaban los postes telefónicos y los cables, Romeo volteó hacia ella y le preguntó cómo la compañía eléctrica colocaba postes telefónicos en el suelo.

Giovanni Rocco Romeo habla con su maestra de toda la vida, Tanya Sánchez, durante su ceremonia de premiación dentro de la Oficina de Educación del Condado de Monterey en Salinas, California, el lunes 7 de junio de 2021.

"Todavía no lo sé", dijo, pero se imagina que él ya lo ha descubierto.

La multitud estallo en risas.

Al escuchar a las personas en la vida de Romeo, surge un tema. Como el colibrí de la historia Ohlone, Romeo nunca da marcha atrás ante un desafío. 

"Rocco nunca dice que no a ninguna oportunidad, a ninguna prueba", dijo Hirsch.

Cuando una exhibición del museo en Pacific Grove que llamó su atención carecía de un etiquetado accesible en las obras, por ejemplo, él puso manos a la obra. Romeo habló con el curador y terminó creando etiquetas Braile para los artículos en exhibición, para que otras personas ciegas o con discapacidad visual puedan disfrutar de la exhibición sin ayuda.  

Él es parte de un círculo de escritura para invidentes que se reúne en Sacramento dos veces al mes. También practica judo con regularidad y obtuvo su cinta amarilla. A principios de este año, incluso ocupó el primer lugar en su grupo de edad en un concurso de habilidades de Braile en el que participa anualmente desde que está en preescolar. 

Giovanni Rocco Romeo recibe una beca universitaria del Círculo para Niños de Salinas dentro de la Oficina de Educación del Condado de Monterey en Salinas, California, el lunes 7 de junio de 2021.

Y no se detiene ahí. 

"Judo, surf, esquiar, kayak, buceo, senderismo, ciclismo, mochilero", dijo su madre, Sascha Grant. "Todos los deportes que hay, los ha experimentado". 

Compromiso y cumplimiento

Romeo planea asistir a la Universidad Hartnell durante un año antes de transferirse a la Escuela Helen Keller en el norte del estado de Nueva York, uno de los únicos centros de aprendizaje para personas sordas y ciegas en los EE. UU. 

Grant dijo que una cosa es decirle a alguien que puede hacer lo que sea que se proponga. Y otra cosa es apoyarlos mientras lo intentan, y la beca hará precisamente eso. Cuando Romeo estaba en la escuela pública, el distrito escolar le proporcionó gran parte de su equipo de accesibilidad. Ahora, sin embargo, "está solo. Si algo se rompe, tenemos que comprarlo", agregó. 

Sascha Grant, izquierda, ayuda a su hijo Giovanni Rocco Romeo a quitarse la mascarilla durante la ceremonia de su beca dentro de la Oficina de Educación del Condado de Monterey en Salinas, California, el lunes 7 de junio de 2021.

"Cuando le dijimos que él obtuvo la beca ... se puso lloroso," dijo. "Él no muestra mucho sus emociones, pero es evidente que significó mucho para él. Tenía ganas de obtener algo, un logro."  

Casacca espera que Romeo sea el primero de muchos recipientes de becas a través del Círculo para Niños de Salinas. 

La organización continuará entregando becas universitarias a estudiantes con necesidades especiales. Los solicitantes pueden visitar Salinascircle.org para aprender cómo presentar una solicitud en los próximos años.  

El lunes por la noche, frente a los asistentes, Romeo concluyó su breve discurso agradeciendo a todos los que lo habían ayudado en su viaje: su equipo, su familia, sus padres y sus maestros.  

"Gracias por estar aquí, gracias Salinas Circle por esta beca", dijo. "Muchas gracias a todos."

Se hicieron galletas con el tema de Salinas High para la ceremonia de premiación de Giovanni Rocco Romeo dentro de la Oficina de Educación del Condado de Monterey en Salinas, California, el lunes 7 de junio de 2021.

Este artículo es parte de California Divide, una colaboración entre redacciones que examina la desigualdad de ingresos y la supervivencia económica en California. 

Kate Cimini es una periodista de The Californian. Llámela al (831) 776-5137 o envíe un mensaje de correo electrónico a kcimini@thecalifornian.com. Suscribase para apoyar al periodismo local.