Activistas y funcionarios del condado de Monterey chocan por notificación de aplicación de pesticidas

Kate Cimini
Salinas Californian
En esta foto de archivo, trabajadores agrícolas recogen rociadores en la madrugada del lunes 26 de abril de 2021 en Salinas.

Una coalición de California pidió transparencia a los comisionados agrícolas de los condados sobre cuándo y dónde se llevarán a cabo las aplicaciones de pesticidas, lo que, según ellos, podría preservar la salud de los trabajadores agrícolas y sus hijos. 

El jueves, Californianos por la Reforma de Pesticidas, una coalición estatal de activistas, realizó una manifestación a las afueras de la oficina del comisionado de agricultura del condado de Monterey, para solicitar la notificación general de las aplicaciones de pesticidas. 

La coalición también realizó mítines en los condados de Kern, Tulare y Stanislaus.   

"Para mí, estos comisionados agrícolas no son lo suficientemente valientes para hacer lo correcto", dijo Gustavo Aguirre Sr., panelista en el evento. "Se trata de proteger a las personas, no crear caos entre los productores y la comunidad".

Los activistas dicen que saber con antelación cuándo se usarán químicos dañinos cerca de sus hogares y escuelas, ayudaría a los residentes a protegerse. 

Sin embargo, el principal funcionario agrícola del condado de Monterey, indicó que sospecha que los activistas usarán las notificaciones para confinar a los productores y las oficinas agrícolas del condado a un purgatorio legal, abriéndo innumerables contiendas en lo que el gobierno estatal y federal consideran el uso legal y seguro de pesticidas.

Una mujer carga una caja pesada de fresas el miercoles 29 de julio de 2020 en Watsonville.

Protegiendo a la comunidad

El Departamento de Regulación de Pesticidas de California anunció planes para desarrollar un sistema estatal de notificación de pesticidas. El presupuesto revisado del gobernador Gavin Newsom, anunciado la semana pasada, incluye $10 millones para este propósito, y describe un proceso regulatorio que se extenderá hasta junio del 2024.    

"Una red de notificación brindará a las comunidades afectadas por pesticidas un acceso equitativo a la información sobre el uso local de pesticidas nocivos, y les permitirá tomar medidas para protegerse contra la posible exposición a pesticidas", señaló Abbott Dutton, vocero del Departamento de Regulación de Pesticidas.  

La red de notificación estatal tiene como objetivo proporcionar un sistema uniforme para que los agricultores, los trabajadores agrícolas y los residentes, remitan y rastreen las fumigaciones locales, dijo Dutton. La red financiada por el estado también minimiza el uso de recursos locales.  

Los activistas argumentan que este proceso se puede reducir fácilmente y ahorrar fondos si se utilizan documentos que ya son públicos. 

Además, los activistas creen que los comisionados agrícolas históricamente han sido demasiado amigables con la comunidad productora como para tomar en serio la salud de los trabajadores. 

"Desde el principio, los comisionados agrícolas no han estado (aquí) para proteger a la comunidad", dijo Lupe Martínez, subdirectora del Centro de Raza, Pobreza y Medio Ambiente en el condado de Kern. "Desde el DDT ... siempre se han opuesto a que la gente sepa que está siendo envenenada".  

El DDT fue el primer insecticida moderno desarrollado en la década de los 40´s. Fue inmensamente popular hasta 1962, cuando el libro Silent Spring expuso los graves y permanentes efectos secundarios del insecticida, tanto en el medio ambiente como en los seres humanos. En 1972, el DDT fue prohibido para uso agrícola.

En esta foto de archivo se muestran las escuelas que participan en el proyecto piloto de pesticidas de la oficina del comisionado agrícola del condado de Monterey.

¿Qué quieren los defensores?

El condado de Monterey ya utiliza un programa piloto voluntario en la parte norte del condado, que envía una alerta previa a las fumigaciones de pesticidas agrícolas en un radio de un cuarto de milla de 10 escuelas. El programa fue creado a través de los fondos del Departamento de Regulación de Pesticidas del estado.   

Los activistas dicen que el método voluntario es demasiado limitado tanto en tamaño como en alcance, ya que los fumigantes representan sólo el 38% de los pesticidas agrícolas utilizados en los condados de Monterey y Santa Cruz. Además, los pesticidas pueden desplazarse por millas más allá del área de la alerta.  

En cambio, los activistas están pidiendo a los comisionados de agricultura de los condados de California que publiquen una alerta de todas las posibles fumigaciones en sus sitios de Internet.

Estos se denominan "Avisos de intención", que los productores deben presentar antes de que puedan usar pesticidas clasificados como materiales restringidos, mismos que se consideran más peligrosos o propensos al influjo del viento. Los avisos de intención son documentos públicos que están disponibles a escrutinio luego de haber sido aprobados, pero los activistas dicen que esto no protege a las personas que viven en posibles zonas de influjo.

En esta foto de archivo, las comunidades de trabajadores agrícolas y sus aliados celebraron el cumpleaños de César Chávez al pedirle al gobernador Jerry Brown que promulgara la prohibición estatal del pesticida clorpirifós.

Según un comunicado de prensa de Californianos por la Reforma de Pesticidas, las ciudades de Watsonville, Greenfield y Soledad, y los distritos escolares de Greenfield y Pájaro Valley han aprobado decretos pidiendo a los condados de Monterey y Santa Cruz que publiquen un aviso de intención virtual. 

El comunicado argumentó que publicar avisos puede ser una "forma de notificación simple y de bajo costo" que utiliza un aviso existente y no impone demandas adicionales a los productores. A través de un sistema de notificación temprana, los residentes podrían tomar medidas preventivas como cerrar ventanas, mantener a los niños asmáticos en el interior, o abstenerse de colgar la ropa al aire libre. Además, los científicos podrían planificar el monitoreo del aire para que la exposición pueda medirse mejor.  

La regidora de la ciudad de Greenfield, Yanely Martinez, pidió al comisionado de agricultura Henry Gonzales que se ponga al frente en el camino de la transparencia.

“Tres de nuestras ciudades, incluida la mía, y dos distritos escolares ya lo han pedido, y es la acción correcta”, dijo Martínez. “Esta es una medida simple y rentable que podemos tomar ahora mismo para proteger mejor nuestra salud." 

Gonzales se muestra escéptico sobre el uso de estos avisos. 

Él cree que el verdadero objetivo de la coalición es demorar las fumigaciones legales y útiles, lo cual resultaría en daños y pérdidas en las cosechas. A su vez le costaría a su oficina valiosas horas de trabajo.

En esta foto de archivo, el comisionado de agricultura del condado de Monterey, Henry Gonzales, habló sobre los impactos del proyecto piloto de pesticidas el 24 de abril de 2019.

'Abusó' del sistema

Gonzales dijo que desconfía en la publicación de avisos porque, en su experiencia, los activistas han "abusado" el sistema.

Cuando el condado lanzó https://farmingsafelynearschools.com/, el sistema de alerta voluntario, los activistas utilizaron las alertas para enviar avisos a los vecindarios sobre una posible ola de pesticidas, “alarmando a los vecinos sobre pesticidas peligrosos y alentándolos a llamar a la oficina del comisionado de agricultura", según Gonzales.    

Cuando eso no funcionó, desafiaron la emisión de permisos de la oficina del comisionado de agricultura, dijo. Cuando el asistente de Gonzales supo que el uso de pesticidas fue autorizado, los activistas impugnaron de inmediato esa decisión ante el Departamento de Regulación de Pesticidas.     

Gonzales enfatizó que el público tiene derecho a impugnar el proceso de permisos.  

La agencia "lo revisó y también vieron que estaba bien, así que permitieron su implementación", dijo Gonzales. "Sin embargo, hubo un retraso de un mes en esa fumigación y el control de plaguicidas no se puede retrasar un mes porque las plagas destruyen los cultivos para entonces. Al hacer eso, realmente mostraron su verdadera intención.

Trabajadores agrícolas recogen fresas el 25 de abril de 2020.

"Los activistas dicen que el público tiene derecho a saber", mencionó. "Es cierto. Pero los pesticidas son un tema tan complejo que el estado tiene requisitos sobre quién debe realizar esta revisión". 

Para eso, dijo Gonzales, es exactamente para lo que están las oficinas de los comisionados agrícolas en los condados, son los ojos del gobierno estatal y federal. Como comisionado, dijo, se toma muy en serio su deber de investigar y sancionar a los productores por casos de influjo que ponen en riesgo a los residentes. 

Los activistas que hablaron en la conferencia de prensa virtual del jueves dijeron que Gonzales tenía la interpretación equivocada: buscaban protección para sus familias, no castigar a los productores.

Zonas de influjo

Miriam Rotkin Ellman, científica senior del programa de salud y medio ambiente del Consejo de Defensa de Recursos Nacionales, habló sobre los peligros del influjo de pesticidas en la conferencia de prensa virtual de Californianos por una Reforma de Pesticidas, que tuvo lugar al mismo tiempo que los mítines en persona.   

"Las comunidades que soportan esta carga se mantienen sin conocer la propagación de veneno cerca de sus hogares porque ... los comisionados agrícolas en los condados mantienen en secreto la información sobre el rociado de plantas", dijo. "Las exposiciones dañinas pueden ocurrir mucho más allá del campo".

Agregó que los niños recién nacidos en un radio de dos millas de los campos enfrentaban mayor riesgo de desarrollar tumores.

"Es inevitable que haya algún nivel de influjo, ya sea unas pocas pulgadas, unos pocos pies o más, y si es un problema es el resultado de algunos factores: toxicidad, dónde aterriza, etc. ", dijo Gonzales. "Es por eso que existimos: para monitorear y tomar acciones disciplinarias. No van a exponer a la gente con influjos sin que nosotros nos enteremos".  

Gonzales señaló las multas impuestas en 2020 contra incidentes de influjo en 2018 que afectaron a los trabajadores, residentes y niños con síntomas lo suficientemente graves como para buscar atención médica. Una multa de más de $62,000 fue la más grande jamás impuesta por la oficina del comisionado de agricultura del condado de Monterey.

Gonzales también dijo que el límite de un cuarto de milla en el programa piloto se estableció durante el tiempo de su predecesor. Dijo que si él buscara incrementar el límite tendría que revisar las investigaciones científicas que sustenten esto. Aun así, dijo, creía que el Departamento de Regulación de Pesticidas de California debería ser responsable de determinar el límite. 

Dutton, del Departamento de Regulación de Pesticidas, dijo que el límite de un cuarto de milla fue establecido por la oficina del comisionado de agricultura del condado de Monterey y es el comisionado quien debería revisarlo específicamente.

Trabajadores agrícolas recogen fresas el 25 de abril de 2020.

Este artículo es parte de California Divide, una colaboración entre redacciones que examina la desigualdad de ingresos y la supervivencia económica en California.

Kate Cimini es una periodista multimedia de The Californian. Llámela al (831) 776-5137 o envíe un mensaje de correo electrónico a kcimini@thecalifornian.com. 

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