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Trabajadores agrícolas: Empleadores, Cal/OSHA no hacen cumplir medidas de seguridad contra COVID

Kate Cimini
Salinas Californian
Un trabajador del campo usa su sombrero para protegerse la cara del sol mientras recoge fresas el sábado 25 de abril de 2020.

Cuando un trabajador agrícola de California le pidió a su empleador máscarillas se rieron de él, dijo. Pidió jabón de manos y, dijo, se rieron de él. 

Los trabajadores agrícolas, a pesar de su condición de trabajadores esenciales durante la pandemia, se sintieron defraudados, vulnerables y desechables, reveló un estudio actualizado basado en entrevistas detalladas hechas a más de 60 trabajadores agrícolas por el Instituto de Estudios Rurales de California (CIRS por sus siglas en inglés) y otras entidades asociadas. 

"... Les pedíamos máscarillas y solo les daba risa ", dijo Eliseo, quien utilizó dos seudónimos diferentes durante el estudio." Y le pedimos jabón para lavarnos las manos... y solamente les daba risa."  

Los encuestados dicen que estaban desprotegidos contra COVID-19 por los mismos empleadores y agencias que redactaron las regulaciones de emergencia diseñadas para mantenerlos seguros.  

"Si bien los trabajadores agrícolas han sido aclamados como esenciales y heroicos en los principales medios de comunicación, muchos trabajadores agrícolas habrían intercambiado este elogio por protecciones reales como el pago por riesgo, el pago por enfermedad, mejores protecciones y acceso fácil a máscarillas en sus lugares de trabajo y comunidades", indicó el estudio.

Inspecciones vs. quejas

Trabajadores del campo recogen fresas mientras una caravana de autos pasa con letreros y bocinas que muestran su agradecimiento por todos los trabajadores esenciales en los campos el sábado 25 de abril de 2020.

Si bien el informe del CIRS señala que la pandemia motivó a California a remediar las ya conocidas fisuras en Cal/OSHA, los trabajadores agrícolas sienten que la agencia que supervisa el cumplimiento de la seguridad y salud en el lugar de trabajo es ineficaz e improductiva.   

Cal/OSHA, cuando se le contactó para hacer comentarios, dijo que sus esfuerzos de cumplimiento en la industria agrícola se centran en la protección de los trabajadores. Los funcionarios continuaron diciendo que la agricultura es la única industria donde el número de inspecciones realizadas excede el número de quejas.  

"Cal/OSHA se ha acercado proactivamente a los trabajadores esenciales en esta industria porque reconocemos los obstáculos y los temores que pueden impedir que los trabajadores reporten riesgos en seguridad a Cal/OSHA", respondió la agencia.

El verano pasado, Cal/OSHA condujo un estudio con el Programa de Salud Laboral y Ocupacional de UC Berkeley para reunirse con trabajadores agrícolas. La agencia también declaró que emitió "reglas de emergencia innovadoras" que procuran proteger a los trabajadores cubriendo transporte y vivienda ofrecidos por el empleador.

'Nunca prestaron atención'

El estudio del CIRS encontró que muchos trabajadores no recibieron las protecciones exigidas por el estado. Nunca se materializaron, máscarillas gratuitas, estaciones funcionales para lavarse las manos, incapacidad pagada por enfermedad y distanciamiento social en el trabajo. 

Un trabajador agrícola de la región del desierto que uso el alias de "Pedro" en el estudio relató traslados abarrotados hacia los campos, autobuses llenos, él y sus compañeros de trabajo se amontonaron debajo de una carpa de 4x8 para almorzar. Nadie llevaba máscaras, y el encargado les gritó que siguieran trabajando, no le importaba si alguien tenía COVID-19 o no, según Pedro.  

Un trabajador del campo recoge fresas mientras una caravana de autos pasa con letreros y bocinas que muestran su agradecimiento por todos los trabajadores esenciales en los campos el sábado 25 de abril de 2020.

Su empleador guardó silencio y no pasó nada hasta que murieron algunos miembros del grupo.  

“Ellos nunca pusieron atención”, dijo Pedro. 

Otro trabajador sugirió que debería ser obligatorio que las mascarillas estén disponibles, gratis o no, mostrando lo difícil que era para los trabajadores agrícolas en áreas rurales obtener mascarillas. 

Eliseo, un trabajador agrícola de 40 años del condado de Kern, expresó amargura hacia su estatus de trabajador esencial. Dijo que la forma en que se trataba a los trabajadores agrícolas no correspondía con el reconocimiento.  

"... Parece como que no somos esenciales, como que somos como basura que no sirve, se tira y se contrata a más gente ", dijo Eliseo.

Eliseo habló sobre tener que tomar días de incapacidad por enfermedad sin pago, a pesar del mandato de que los trabajadores agrícolas diagnosticados con COVID-19 deben recibir 14 días de incapacidad pagados. Solo le dieron tres días antes de que su jefe lo llamara para volver a trabajar. También habló de perder sus días de vacaciones, que su empleador los redujo a la mitad debido al coronavirus. 

'Ellos nunca quieren ayudarnos'

Un grupo de trabajadores del campo es fotografiado el jueves 28 de enero de 2021 trabajando debajo de una máquina en la calle Abbott en Salinas.

Muchos informaron que los responsables de la aplicación de las reglas no hicieron nada para mantenerlos a salvo de COVID-19 cuando se les contactó.

Eliseo dijo que sus jefes se rieron de él. Él cuestionó si Cal/OSHA se había "vendido" a los intereses de los agricultores y ganaderos, dice el informe. 

Les dijo a los entrevistadores del CIRS que él y varios compañeros de trabajo se unieron e hicieron un informe a Cal/OSHA ante el riesgo de poder enfermarse. 

" Dijeron que nos iban a mandar cartas y que iban hablar con el patrón y nunca hicieron nada", dijo.  

Eliseo sugirió que las agencias reguladoras como Cal/OSHA necesitaban más supervisión por parte del gobernador Gavin Newsom para obligarlas a dar seguimiento a las quejas.

"No sé si los rancheros tienen comprados a Cal/OSHA", dijo a los entrevistadores. 

"No sabemos si el gobierno está vendido, pero nunca nos quisieron ayudar con nada".

Dos trabajadores del campo recogen fresas mientras una caravana de autos pasa con letreros y bocinas que muestran su agradecimiento por todos los trabajadores esenciales en los campos el sábado 25 de abril de 2020.

Kate Cimini es una periodista multimedia de The Californian. Llámela al (831) 776-5137 o envíe un mensaje de correo electrónico a kcimini@thecalifornian.com. Suscribase para apoyar al periodismo local.