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Las escuelas públicas de California sufren una caída récord en la inscripción

Ricardo Cano
CalMatters
Dado que ya se había proyectado una disminución durante la próxima década, la inscripción en las escuelas públicas de California sufrió su mayor disminución anual en el último año.

La matrícula de escuelas públicas K-12 de California ha disminuido precipitadamente durante la pandemia, cayendo en un récord de 155,000 estudiantes, según las nuevas proyecciones estatales. 

Esa disminución es aproximadamente cinco veces más que la tasa anual de disminución de inscripciones de California en los últimos años. El estado, que cuenta con la mayor matrícula de estudiantes del país, ha experimentado una disminución constante de entre 20.000 y 30.000 estudiantes en sus escuelas públicas en los dos años anteriores, en parte debido a la disminución de las tasas de natalidad, y el estado había pronosticado que continuaría una tasa similar de declive.

En ausencia de datos más detallados, es difícil determinar qué niveles de grado, grupos de estudiantes y distritos escolares se han visto más afectados por la disminución de las inscripciones y cuáles serían los posibles impactos a largo plazo. El Departamento de Educación de California planea publicar datos de inscripción más detallados a finales de esta primavera.

Sin embargo, la gran caída de estudiantes ilustra cómo la pandemia ha trastornado el sistema de escuelas públicas de California de más de 1,000 distritos escolares y sus 6 millones de estudiantes.

Los defensores de la educación dicen que la caída de la matrícula probablemente se deba a varios factores, como que las familias retengan la inscripción de sus hijos en el jardín de infantes a una tasa de deserción estudiantil más alta de lo habitual.

Varios distritos escolares han dejado caer indicios de una disminución más pronunciada de las inscripciones este año. En agosto, Austin Beutner, superintendente del Distrito Unificado de Los Ángeles, el distrito escolar más grande del estado, dijo que el distrito había visto una caída en la inscripción de aproximadamente 6.000 estudiantes de jardín de infantes, una disminución de 14% respecto al año anterior. Los Ángeles y varios de los distritos urbanos grandes de California han experimentado disminuciones graduales en la inscripción de estudiantes durante la última década.

El pronóstico de inscripción del estado también ha encontrado que los estudiantes que generan subvenciones suplementarias y de concentración a través de la Fórmula de Financiamiento de Control Local “están disminuyendo en la inscripción a una tasa más alta que sus compañeros, en todo el estado”. Eso, dijeron los defensores, se debe en parte a un año de recopilación de datos poco confiable: debido a que el gobierno federal relajó la elegibilidad en los programas de comidas gratuitas o de precio reducido, es posible que algunas familias no hayan completado la documentación en la que depende el estado para determinar la financiación estatal.

En un folleto antes de la audiencia del subcomité de presupuesto de educación del martes, los analistas estatales dijeron que se desconoce el impacto financiero a largo plazo para las escuelas. El presupuesto más reciente del gobernador Gavin Newsom incluyó protecciones financieras para las escuelas que tienen fondos fijos basados en la asistencia que duran hasta el final de este período académico, aunque algunos defensores han pedido a los legisladores estatales que extiendan esas protecciones a los fondos que dependen del recuento de los distritos de estudiantes de bajos ingresos, estudiantes de inglés y jóvenes de crianza.

“Nos preocupa que si no hacen eso, entonces verá que se destinará menos dinero suplementario y de concentración a los distritos que en realidad tienen la misma o mayor necesidad que ellos”, John Affeldt, abogado gerente de la Firma Public Advocates con sede en San Francisco, dijo.

Muchos padres de todo el estado han optado por escuelas privadas o educación en el hogar este año, lo que podría influir en la disminución de la inscripción pública. El otoño pasado, como la mayoría de las escuelas públicas en las grandes ciudades permanecieron cerradas, muchas escuelas privadas reabrieron físicamente con el uso de exenciones elementales. 

Pero los primeros datos muestran que las escuelas privadas también se han visto afectadas por la disminución de las inscripciones este año. Ron Reynolds, director ejecutivo de la Asociación de Organizaciones Escolares Privadas de California, dijo que las escuelas privadas del estado han reportado hasta ahora una disminución acumulada de inscripciones de 6%, de 470,422 estudiantes a 441,678. 

“Está por todos lados”, dijo Reynolds. “Hay escuelas privadas que han visto una disminución en la matrícula, algunas en un orden de magnitud bastante sustancial. Algunas escuelas privadas han visto aumentos en la inscripción “.

Un estudio de febrero de 2020 del Instituto de Políticas Pública de California proyectó una disminución de la inscripción de 7% durante los próximos 10 años para las escuelas públicas de California. 

Megan Stanton-Trehan, directora de la Clínica de Justicia Juvenil de la Facultad de Derecho de Loyola, dijo que “lo que muestran los datos está en línea con nuestras experiencias”. 

Los estudiantes de los sistemas de cuidado de crianza y de justicia juvenil con los que trabaja Stanton-Trehan se han enfrentado a grandes barreras para acceder al aprendizaje remoto, lo que ha provocado que muchos de ellos se desconecten. La deserción estudiantil entre sus clientes ha aumentado con respecto a años anteriores. 

En Los Ángeles y en todo California, muchos estudiantes carecen de acceso a computadoras o Internet adecuado, lo que los excluye de las oportunidades de conectarse con sus maestros y escuelas. En LA Unificado, la tasa de Ds y Fs ha aumentado, y el distrito extendió su período de calificaciones para el semestre de otoño con la esperanza de que los estudiantes pudieran ponerse al día.

“Hemos tenido una cantidad de clientes que abandonaron, nos dijeron que no pueden hacer aprendizaje en línea, que no pueden hacer ‘Escuela Zoom’, como lo llaman, y es realmente demasiado difícil para ellos o tienen otras prioridades”, dijo Stanton-Trehan. “En general, realmente está dejando más atrás a los estudiantes que están muy atrás”.

Aunque Affeldt advirtió sacar conclusiones firmes sobre los datos limitados publicados, dijo que el pronunciado declive en todo el estado “hace que sea urgente tratar de resolver esas dos piezas, ¿cómo podemos recuperar a tantos estudiantes lo más rápido posible y de manera segura?” 

“Y cuando traemos a los estudiantes de regreso, ¿cómo nos aseguramos de abordar el tiempo de instrucción perdido que sufrieron de maneras realmente interesantes y atractivas para los estudiantes y abordar sus necesidades de salud mental social y emocional?”, dijo Affeldt.

CalMatters.org es una organización de medios de comunicación sin fines de lucro, no partidista, que explica las políticas públicas y los temas políticos de California.