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La fiscal de distrito del condado de Monterey está investigando denuncias de manipulación de precios en los negocios locales durante la pandemia de COVID-19. 

Los residentes de Salinas han sido los más afectados por el aumento de los precios de ciertos alimentos en los supermercados locales. 

“En las tiendas pequeñas es donde he visto un importante aumento en los precios”, dijo Odelia San Juan, residente de Salinas de muchos años y madre de tres hijos. “He visto un aumento de casi el triple en los precios de ciertos productos. En una tienda vi un paquete de 24 botellas de agua que se vendía a $17, cuando antes ese mismo paquete no costaba ni $5”.

Ciertos negocios pequeños argumentan que su aumento de los precios se debe a la “gran demanda y menor disponibilidad de los productos”, de acuerdo con un letrero colocado afuera de La Princesa Market. 

“Realmente la cuestión es esa: ¿los precios aumentaron para ellos o solo están diciendo que aumentó la demanda y por eso van a cobrar más?” dijo Emily Hickok, fiscal de distrito adjunta del condado de Monterey. “Ciertamente esa no es una defensa si los precios para ellos no han aumentado”.

La Princesa Market de Williams Road, Frutería La Mexicana, Alisal Market y La Princesa Market de E. Alisal Street son solo unas cuantas de las tiendas que visitaron los reporteros de The Salinas Californian para hablar con los clientes.

“Normalmente los huevos (paquete de 12 piezas) cuestan unos cinco dólares y pico, y generalmente el precio de 24 huevos es de $9.99. Ahora el precio es de $13.99 por 12 huevos”, dijo Ava Jiménez, cliente desde hace muchos años de La Princesa Market de E. Alisal Street. “Las bolsas chicas de arroz normalmente cuestan un dólar y pico. Ahora, la tienda las vende a $3. Cuando entras a la tienda, todos los precios han cambiado. Te das cuenta de inmediato. Sabes lo que compras cada semana, porque cuando cobro mi cheque siempre compro lo mismo”. 

Tony Abdulla, propietario de La Princesa, rechazó los comentarios de los clientes. Aunque ha aumentado sus precios en carnes y huevos, sus precios son más baratos o similares a los de otros mercados del área, dijo.

“Ahora mismo un paquete doble de 60 huevos lo vendemos a $14.99”, dijo el Sr. Abdulla. “Envié a uno de mis empleados a revisar todas las tiendas hace unos tres días porque no queremos estar por encima de todos los demás. Me costaron $13.60 y los estoy vendiendo por $14.99, probablemente estoy ganándoles $1.30”.  

“Food 4 Less los vende a $14.99, en El Super creo que cuestan $15.99, Cardenas los vende por $17.99”, dijo el Sr. Abdulla. “Nosotros (los vendemos) a $14.99”.

 “Solía comprar 50 libras de frijoles peruanos por $32 y las vendíamos a $38 o $39. La semana pasada, te lo juro, compré las 50 libras a $55. Cuando le digo a los clientes que la bolsa de frijoles cuesta $59, se ponen como locos. No sé qué quieren que haga”.

La oficina de la fiscal de distrito dijo en un comunicado de prensa del 12 de marzo que es ilegal subir drásticamente los precios de los alimentos, artículos de emergencia, suministros médicos, materiales de construcción y gasolina. 

“Me parece que sacar a la luz este problema es algo realmente importante que podemos hacer ahora”, dijo la Sra. Hickok. “Nosotros como oficina de la fiscal de distrito estamos recibiendo quejas. Nos estamos poniendo en contacto con los negocios de los que hemos recibido quejas y les estamos pidiendo más información. Estamos dando seguimiento a cada queja que pudiera tener alguna validez”.

La ley contra la manipulación de precios también aplica para los servicios, incluyendo los servicios de reparaciones, limpieza de emergencia, transporte, carga, almacenamiento, hoteles y viviendas de alquiler, de acuerdo con la oficina de la fiscal de distrito. 

Existen excepciones, principalmente para los aumentos en el costo de prestar el servicio o elaborar el producto. Pero generalmente, cualquier aumento de más del 10 % del precio anterior a la crisis se considera como manipulación de precios, indica la oficina de la fiscal de distrito. 

“Si tuvieron una razón válida porque sus precios aumentaron, eso es aceptable”, dijo la Sra. Hickok. “Pero si no existe una razón válida, si simplemente están aprovechándose de que hay una mayor demanda, entonces eso es ilegal”. 

Los infractores pueden enfrentar hasta un año de cárcel y una multa de hasta $10,000 si se les abre proceso penal. Los delitos procesados en tribunales civiles pueden propiciar multas de $2,500 por infracción, además de mandamientos judiciales e indemnización para las víctimas.

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Se pide a cualquier persona que tenga información que llame al (831) 647-7770, envíe un mensaje de correo electrónico a Maranod@co.monterey.ca.us o envíe por correo postal sus denuncias a 1200 Aguajito Road Ste 301, Monterey, California, 93940. 

Además, la Oficina de Buenas Prácticas Comerciales (Better Business Bureau, BBB) pide que los clientes denuncien la manipulación de precios en bbb.org/ad-truth/report-a-bad-ad/.

“Para nosotros ya era difícil pagar la renta y otras cuentas antes de la crisis”, dijo la Sra. San Juan. “Tenemos muchas otras cuentas que pagar, no solo comprar comida. Estamos pagando luz, gas, teléfono, seguros y tener que pagar más por la comida ya es demasiado”.   

La BBB dice que “dará seguimiento a las empresas que hayan inflado los precios ante la crisis y que cooperará con los fiscales generales y otras agencias correspondientes para atender los casos particularmente graves”.

Indica que los negocios no deberían subir los precios más allá del aumento en sus propios costos. Hacerlo viola las normas de confianza de la BBB. 

“La BBB advierte a los negocios que eviten la tentación de aumentar los precios durante una situación como una pandemia porque es ilegal en el estado de California y porque erosiona la confianza en el mercado”, de acuerdo con un comunicado de prensa de una sede local de la BBB en el Valle Central. 

Esa sede local de la BBB indica que debe recopilarse toda la información que sea posible en forma segura y seguir estos tres consejos:

Sea lo más específico que pueda acerca de la transacción, incluya el nombre y la dirección del negocio, los nombres de los empleados involucrados, e información detallada sobre el aumento en los precios.

Recopile documentos que comprueben la manipulación de precios (recibos, fotos de productos y su precio anunciado, facturas, etc.)

Compare los precios con los de productos similares de otros vendedores del área, además de los de ventas en línea. Es importante anotar las similitudes y diferencias que haya entre marcas, tamaño/cantidad, fabricantes, números de modelo y precios.

“Antes de la crisis, los precios eran relativamente razonables”, dijo Blanca Trejo, residente de Salinas de muchos años y cliente de La Princesa Market. “Lamentablemente, con esta crisis del coronavirus, los negocios han aumentado sus precios y el cambio es notable”.

En Alisal Market solo han aumentado los precios del papel de baño y los paquetes de botellas de agua. La tienda está vendiendo los rollos individuales de papel de baño en $1.25 y el paquete de 40 botellas de agua Kirkland Signature en $15.99.

En medio de la pandemia de coronavirus, a los clientes les preocupa una posible manipulación de precios en artículos esenciales. Grupos locales de vigilancia vecinal y contra el crimen han recibido varias publicaciones de gente que pregunta dónde pueden encontrar artículos de primera necesidad después de encontrarse con anaqueles vacíos en las tiendas. 

“Las personas que puedan hacer algo al respecto deberían de empezar a prestar atención”, dijo María Rodas, cliente de Frutería La Mexicana. “La gente necesita comprar estos productos porque durante esta crisis sus opciones son limitadas y eso es injusto”.

Luis Alejo, supervisor del condado de Monterey y representante de la mayor parte de Salinas, compartió una carta en Twitter el viernes pasado pidiendo la ayuda del gobernador para proporcionar suficiente comida y suministros al condado de Monterey. 

“Esta es simplemente una necesidad que tenemos ahora mismo y las tiendas se están aprovechando de ella”, dijo la Sra. Rodas. 

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