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Cientos de formularios color rosa se encuentran apilados en un estante en el Centro de Recursos para Familias en la Escuela Primaria Sherwood. Aún están siendo procesados y pronto revelarán al personal qué familias de Salinas se encuentran sin hogar.

Los formularios, escritos en inglés y español, contienen preguntas a las familias acerca de sus condiciones de vida, detalladas en parte por la Ley McKinney-Vento, una ley federal que define quiénes califican como personas sin hogar. 

Si el comprobante indica que las familias no tienen un hogar, el personal las llevará a una sala adyacente llena con comida, ropa y documentación de elegibilidad para beneficios.

El personal se enfoca en los jóvenes sin hogar y bajo régimen de acogida que asisten a la escuela en el Distrito Escolar de Escuelas Primarias de Salinas, donde más de un tercio de los estudiantes son considerados sin hogar.

El condado de Monterey tiene tasas mucho más elevadas de jóvenes sin hogar que el área urbana de la Bahía de San Francisco, de acuerdo con un estudio reciente realizado por Pivot Learning y el Centro Nacional de Derecho Juvenil.

En el condado de Monterey, aproximadamente uno de cada 10 estudiantes no tiene hogar, declaró Pivot.

Según la investigación, la población de estudiantes sin hogar del condado de Monterey superó a las poblaciones estudiantiles sin hogar de los condados de San Francisco y Alameda combinados.

“Realmente resalta y transmite el mensaje de las familias sin hogar y lo que los estudiantes y los distritos están enfrentando”, dijo Darius Brown, el administrador del programa de la Oficina de Educación del Condado de Monterey (MCOE en inglés) encargado de comprender y ayudar a los estudiantes sin hogar. “La población de personas sin hogar de más rápido crecimiento no son los hombres crónicamente indigentes, no son las personas que parecen serlo. Son las familias monoparentales y los niños”.

Pero expertos locales como Brown, si bien elogian la investigación, dicen que la población de estudiantes sin hogar del condado puede ser incluso mayor de lo que muestra el estudio.

Las cifras para el estudio de Pivot utilizaron en gran medida las cifras del Departamento de Educación de California (CDE en inglés) del año escolar 2016-17, contabilizando 7,686 estudiantes sin hogar, pero los datos recopilados por la MCOE en los distritos escolares locales colocan esa cifra por encima de los 9,000.

Los datos del condado mostraron que existen 435 familias sin un techo, mientras que miles más viven acinadas compartiendo espacio con otras personas en casas, apartamentos o incluso en cobertizos, lo que los califica como sin hogar.

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Los dos distritos de escuelas primarias más grandes de Salinas, el Distrito Escolar de Escuelas Primarias de Salinas y el Distrito Escolar de Alisal, tenían una alta población de estudiantes sin hogar. Pero como señaló Pivot, hubo un conteo incompleto de las cifras del Distrito Escolar de Escuelas Primarias de Salinas de al menos 1,400 alumnos.

Cheryl Camany, promotora de enlace para situaciones sin hogar del Distrito Escolar de Escuelas Primarias de Salinas y jefa del Centro de Recursos para Familias, dijo que las cifras del estudio representan un solo punto en el tiempo, por lo que pueden haberse pasado por alto a estudiantes que se quedaron sin hogar después de ese día, o cuyas situaciones cambiaron durante el año escolar.

Ella calcula que los estudiantes sin hogar en Sherwood representan actualmente más de la mitad de la población escolar.

Los datos muestran que la población de estudiantes sin hogar en todo el distrito ha aumentado drásticamente desde el año escolar 2007-08, momento en el que había solo 261 estudiantes sin hogar. Se contabilizaron más de 3,300 estudiantes sin hogar el año pasado.

El CDE utiliza la definición de “sin hogar” establecida por la Ley McKinney-Vento, que indica que los niños que carecen de una residencia nocturna fija, regular y adecuada califican como personas sin hogar. Esto puede incluir vivir en moteles, hoteles, parques de casas rodantes y refugios, así como viviendas precarias o familias migratorias.

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Los datos de estudiantes sin hogar ayudan a determinar la necesidad y el financiamiento en áreas por estado.

Los estudiantes que califican son elegibles para recibir recursos para participar en la escuela, obtener servicios gratuitos como almuerzo, útiles escolares e incluso transporte.

Brown agregó que esta definición federal de personas sin hogar brinda una descripción más precisa de las necesidades de las familias.

“Es otra forma de indigencia de la que nadie está hablando realmente”, dijo. “Están a solo una situación de distancia de estar en la calle y no tener a dónde ir”.

La oficina de Camany ha trabajado para determinar mejor la falta de hogar de los estudiantes.

Los formularios color rosa para padres están redactados en un lenguaje informal, reduciendo la confusión para las familias que no están familiarizadas con los términos burocráticos, dijo Camany. 

Una vez que las familias son identificadas, el Centro de Recursos para Familias puede proporcionar referencias y otros recursos para los estudiantes y sus familias.

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De acuerdo con Pivot, dentro del Distrito Escolar de Alisal, una cuarta parte de los estudiantes de la Escuela Comunitaria de Alisal son considerados sin hogar. El estudio identificó que el 15 por ciento de los estudiantes en el distrito no tienen hogar.

Carissa Purnell, directora de la Red del Centro de Recursos para la Familia de Alisal, dijo que ha visto un aumento en las solicitudes de apoyo para encontrar viviendas asequibles, pero también una necesidad de defensa en casos de violaciones de códigos, desalojos y desacuerdos con los propietarios de los inmuebles, todo lo cual puede llevar a personas a quedarse sin hogar y son situaciones emblemáticas de las condiciones de la vivienda en la región.

Del mismo modo, Brown dijo que la falta de opciones de vivienda asequible ha contribuido al problema.

“(Este) problema es muy importante para nuestras familias”, dijo Purnell en un correo electrónico, “y es un área donde la política, la economía y el dinero entran en juego porque los más afectados por la codicia son los más necesitados”.

Añadió que las familias tienden a marcar automáticamente la opción de vivienda estable y constante.

“Si reflexionamos sobre los estudiantes y las familias que sabemos que comparten casa como resultado de dificultades económicas, es muy probable que la mayoría de nuestros estudiantes correspondan con esa descripción, pero los datos no lo reflejan con precisión”, dijo Purnell.

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También existen disparidades dentro de las poblaciones locales de estudiantes sin hogar.

Los estudiantes de origen latino tenían muchas más posibilidades de quedarse sin hogar, representando el 90 por ciento de las personas sin hogar en el condado. Los estudiantes de inglés conformaron el 64 por ciento de los jóvenes sin hogar y un tercio de los jóvenes en régimen de acogida.

Los distritos escolares alrededor del Valle de Salinas, incluyendo el Distrito Escolar Unificado Norte del Condado de Monterey, el Distrito Escolar de Escuelas Primarias de Greenfield y el Distrito Escolar de King City, reportaron tener altas poblaciones de estudiantes sin hogar. Al igual que en el Distrito Escolar de Alisal y el Distrito Escolar de Escuelas Primarias de Salinas, estos distritos atienden a grandes poblaciones estudiantiles de latinos, estudiantes de inglés y personas con desventajas socioeconómicas.

No todos los distritos informaron cifras elevadas. 

El Distrito Escolar de Santa Rita, un distrito más pequeño que abarca partes del norte de Salinas, informó en el estudio que solo el uno por ciento de sus estudiantes se encuentra sin hogar.

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Con casi tres cuartos de los estudiantes considerados como personas con desventajas socioeconómicas, Santa Rita tiene menos estudiantes de bajos ingresos que los dos distritos de Salinas.

Nadene Dermody, directora de servicios estudiantiles del Distrito Escolar de Santa Rita, confirmó las cifras de estudiantes sin hogar del distrito, pero añadió que creía que existía confusión respecto a la definición de falta de hogar, diciendo que, por ejemplo, algunas residencias compartidas no deberían caer en esa categoría.

“Considero que el punto crítico consiste en que las familias verdaderamente necesitadas tienden a ser las que no lo informan”.

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Brown espera mejorar los datos sobre estos estudiantes para identificar mejor las necesidades de las comunidades.

El 31 de enero, los funcionarios locales llevarán a cabo el censo bienal de personas sin hogar del condado que aplica una definición de personas sin hogar completamente diferente, la proporcionada por el Departamento de Vivienda y Desarrollo Urbano de Estados Unidos, y que la MCOE considera que no abarca completamente a la población.

El recuento de 2017, que identificó a 2,837 personas sin hogar en un día, contabilizó que solo 160 familias se encontraban sin hogar.

Una carta de la MCOE instruye a los distritos escolares para que también incluyan la cantidad de estudiantes definidos por la Ley McKinney-Vento.

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Con los formularios color rosa todavía acumulándose, el personal de Camany procesará los cuestionarios a lo largo del año escolar.

También se están expandiendo a un segundo Centro de Recursos para Familias en la Escuela Primaria Kammann en el norte de Salinas.

“La situación se está volviendo más devastadora”, dijo. “Así que no, no está mejorando”.

También añadió, “Tal vez esas cifras ya estaban allí”.

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