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Las copas de champaña se alzaron el 8 de noviembre para brindar por el 60 aniversario de la Mazda Raceway Laguna Seca en el Pabellón de la Hospitalidad.

Esta pista de carreras de clase mundial fue creada en 1957 por un grupo de empresarios con mentalidad cívica. La construcción de la pista permitió mover las carreras de autos del recorrido de 17 millas de Pebble Beach, que se consideraba demasiado peligroso.

Esas instalaciones, que actualmente son propiedad del condado de Monterey, han sido testigos de gran cantidad de triunfos, tragedias y eventos históricos. Los competidores y los aficionados a las carreras de todo el mundo se reúnen ahí durante la temporada de carreras.

“Esta pista tiene alma, tiene espíritu, y continuará durante 60 años y más”, dijo Gill Campbell, su gerente general.

“Estamos muy emocionados con el 60° aniversario”, informó Brad Littlefield, gerente de relaciones públicas de Laguna Seca, durante la Semana Automotriz que se llevó a cabo en agosto. “Ha sido un año muy importante en muchos aspectos. Obviamente estamos celebrando la pista, que a lo largo de los años ha representado un icono… Para nosotros, representa la joya de la corona”.

Mazda Raceway Laguna Seca está en un período de transformación. Mazda continúa siendo el patrocinador de la pista. En enero, la Asociación de Autos Deportivos de Carreras de la Península de Monterey (SCRAMP) y el condado firmaron un contrato de administración por tres años, después de algunas negociaciones hostiles.

En el nuevo contrato, SCRAMP, fundadora y antigua concesionaria de la pista de carreras, pasó a tener una función administrativa de todas las instalaciones, incluidos los eventos y las operaciones. El condado contrató a Lavonne Chin como gerente de eventos especiales. Chin es ahora el principal enlace entre el condado y SCRAMP, y trabaja para el funcionario administrativo asistente del condado Dewayne Woods.

A lo largo de sus seis décadas de existencia, Laguna Seca ha registrado grandes avances. Todo comenzó a mediados de 1957, cuando se formó la organización sin fines de lucro SCRAMP. El terreno en el que se ubica la pista era propiedad del ejército. SCRAMP negoció un contrato de arrendamiento durante cinco años por $3,000 dólares.

Para finales de 1957, SCRAMP había recaudado $125,000 dólares para la construcción de una pista. Los trabajos comenzaron en la primera semana de septiembre. La pista se completó en un período de 60 días.

Laguna Seca tuvo su primera carrera el 9 de noviembre. Se inscribieron 100 autos y asistieron 35,000 personas. Pete Lovely ganó el evento en un Ferrari 500 Testa Rossa 1956. El auto volvió a la pista en agosto de este año, como parte de la exhibición Racing Through the Decades que se llevó a cabo durante la Semana Automotriz.

Las pistas como Laguna Seca comenzaron a cobrar impulso después de la Segunda Guerra Mundial. La pista ha alcanzado diversos hitos históricos a lo largo de sus 60 años.

El Gran Premio del Pacífico se llevó a cabo ahí en 1962. Cuatro años después, se celebró la primera carrera de Can-Am. En 1972, debutaron las carreras de motocicletas en la primera carrera nacional de la AMA que se llevó a cabo en el lugar.

La primera carrera de NASCAR que se llevó a cabo en la pista fue la Winston West de 1981. En la serie F-5000 de 1975, Mario Andretti ganó con un Lola T332.

En 1981 ocurrió un cambio importante, cuando la pista se expandió de 1.9 a 2.214 millas, y posteriormente a 2.238 millas.

Para lograr este cambio se crearon dos curvas más, lo cual llevó la pista al área del lago y de regreso, para reunirse con el tramo antiguo en lo que ahora es la curva 5. La recta se prolongó desde la curva 11 hasta la meta. Esto se hizo para dar cabida al Gran Premio Internacional de Motociclismo.

La parte más importante de la pista que tiene 11 curvas es el Sacacorchos, que está compuesto por las curvas 8 y 8A. El Sacacorchos tiene una pendiente de 59 pies entre la entrada de la curva 8 y la salida de la curva 8A; esto equivale a un edificio de cinco pisos y medio de altura en tan solo 450 pies de distancia. Desde la curva 8 hasta la curva 9, la elevación tiene una pendiente de 109 pies, lo cual equivale a un poco más de 10 pisos de altura.

Aunque las carreras de autos y motocicletas son el punto focal de Laguna Seca, la pista también tiene un campo de tiro y una zona para campamento, y se ha utilizado para otros eventos. Entre ellos se incluyen el evento de ciclismo Sea Otter Classic, el Cherries Jubilee y conciertos.

En un estudio que llevó a cabo la Universidad Estatal de California en la Bahía de Monterey en 2015, se determinó que Laguna Seca contribuyó a la economía con $62.1 millones de dólares en ese año.

En este momento se están llevando a cabo mejoras y hay otras planeadas a futuro. Entre ellas se incluyen baños y regaderas nuevos, así como un puente nuevo en la línea de salida y meta.

“Nuestra relación con el condado ha sido positiva”, dijo Littlefield, “y estamos trabajando juntos para que estas instalaciones alcancen el nivel que soñamos”.

Puntos importantes en la historia de Laguna Seca

Mediados de 1957. Se forma la Asociación de Autos Deportivos de Carreras de la Península de Monterey, una organización sin fines de lucro. SCRAMP comienza a trabajar con oficiales del ejército y con el Departamento de Defensa para negociar un contrato para el arrendamiento del terreno a cinco años por $3,000 dólares. Para finales de 1957, SCRAMP había recaudado $125,000 dólares para la construcción de la pista, que inició en la primera semana de septiembre. El trabajo se completó en 60 días, con un costo total de $1.5 millones de dólares. 9 de noviembre de 1957. Se lleva a cabo la primera carrera.

1963. Jim Clark hace su única aparición en la Mazda Raceway Laguna Seca con el Lotus 19 de los hermanos Arciero. Mantuvo la delantera en la carrera del Campeonato de USRRC, hasta que tuvo que hacer una parada en los pits con problemas en la dirección y los frenos después de 31 vueltas.

1965. El joven Jackie Stewart hace su debut en Estados Unidos en la Mazda Raceway Laguna Seca, conduciendo un Lotus Cortina en la USRRC, y termina en el 13° lugar general.

1975. Mario Andretti gana el Gran Premio de Monterey en un Lola T332.

1981. La Mazda Raceway Laguna Seca presenta su primera carrera de NASCAR con la Winston West y Bobby Allison en la parrilla de salida. Paul Newman compite en la Triple Corona de Monterey en un Datsun Turbo.

1988. Se expande la pista, de 1.9 a 2.214 millas y después a 2.238 millas.

1994. Mario Andretti compite por última vez en una carrera CART y se retira.

1996. En la última vuelta de la carrera CART, Alex Zanardi rebasa a Bryan Herta en el Sacacorchos, con una maniobra sin precedentes que ahora se conoce como “La pasada”.

1997. Llega el campeonato FIA GT a la Mazda Raceway Laguna Seca con Mercedes, Porsches y Gulf McLarens.

2005. Regresa MotoGP a la Mazda Raceway Laguna Seca y el americano Nicky Hayden gana la carrera y lleva a su padre a dar la vuelta por la pista en la parte trasera de su motocicleta.

2008. En el Gran Premio Red Bull de Estados Unidos, Valentino Rossi rebasa a Casey Stoner en el Sacacorchos para ganar la carrera. Este fue el primer triunfo de Rossi en Estados Unidos, y lo celebró dándole un beso al Sacacorchos frente a 150,000 aficionados entusiasmados. — Fuente: Mazda Raceway Laguna Seca

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