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No permita que el tamaño de Gonzales, ni su población de 8,549 habitantes, las pocas calles del centro o la única entrada y salida (desde la carretera 101) a esta diminuta ciudad lo engañen.

A 20 minutos de camino desde Salinas, Gonzales podría verse fácilmente eclipsada, pero está surgiendo de manera constante y a su propio paso con una economía dirigida por la agricultura, la agrotecnología y últimamente la cannabis.

La ciudad, una de cinco que forman el Valle de Salinas, es la sede de importantes compañías agrícolas que incluyen Taylor Farms, Pure Pacific Organics, Growers Express, Ramsay Highlander, Healthy Soil y la compañía de vinos y cervezas Constellation Brands.

Ahora, agregue a ese grupo a la compañía Mann Packing.

A principios de este año, Mann Packing, una de las transportistas de verduras frescas más grandes del país, anunció que construirá sus instalaciones de procesamiento agrícola en el Centro Empresarial de la Industria Agrícola de Gonzales, y que contratará por lo menos a 200 empleados nuevos.

Hay otros negocios nuevos que se están proyectando y que incluyen a un productor de limones y al productor y fabricante de cannabis NetZero Farms. Taylor Farms tiene una planta de procesamiento grande en Gonzales que le da empleo a aproximadamente 1,000 trabajadores, y planea ampliar sus operaciones en el futuro.

Las claves del éxito

René Méndez, administrador de la ciudad de Gonzales, dijo que la clave del éxito es el gobierno local. Méndez comenzó a trabajar en Gonzales en 2005, después de trabajar en otros municipios del estado, y de ser administrador del condado de Inyo.

Méndez, quien es mexicoamericano de primera generación y cuyos padres fueron trabajadores del campo, pasaba sus veranos trabajando en los campos agrícolas. Obtuvo su título de licenciatura en economía en la universidad estatal de California en Stanislaus, y su maestría en políticas públicas de la Universidad Duke.

Soñaba con tener una carrera en política internacional.

“Originalmente, el edificio Transamerica iba a ser mi penthouse. Ahí iba a tener mi oficina”, dijo. “Yo iba a ser director del Banco Mundial y a trabajar en política internacional”.

Sin embargo, encontró un nicho en el gobierno local.

Méndez informó que, desde que él recuerda, el ayuntamiento ha sido relativamente unido y comparte una visión similar que es amigable con los negocios.

Observó que, desde que comenzó a trabajar ahí hace 12 años, la población ha permanecido estable, al igual que la cantidad de casas (hay unas 70), pero la economía ha dado un gran salto. La ciudad tiene una de las bases tributarias de mayor crecimiento en el condado de Monterey.

De 2014 a 2015, la base tributaria de Gonzales aumentó en un 16.65 por ciento, lo cual representa el doble del índice del municipio que más se le acerca en el condado. En el año fiscal 2015-2016, tuvo un crecimiento del 19 por ciento y en 2016-2017 creció un 20 por ciento.

Méndez informó que ha trabajado muy de cerca con los funcionarios electos, incluido el ayuntamiento y los comisionados de la ciudad, en la creación de una estrategia competitiva.

Al darse cuenta de que no podían competir por tamaño, la ciudad decidió resaltar sus fortalezas, como su proximidad a Salinas y a algunas de las mayores compañías agrícolas. En comparación con las rentas de Salinas, el costo general de operar un negocio también es menor.

Méndez y el personal de la ciudad trabajan de cerca con los negocios y el condado al crear conversaciones constantes, y asegurarse también de reducir la burocracia y acelerar el proceso de expedición de permisos.

“Expedimos permisos por la vía rápida con la idea de que ‘el tiempo es dinero’”, dijo. “Siempre les preguntamos cuándo quieren comenzar a construir y trabajamos hacia atrás a partir de esa fecha para cumplir las fechas límite”.

Martin Lagod, director ejecutivo de NetZero y experimentado capitalista de riesgo, dijo que Gonzales fue una opción obvia después de analizar a seis ciudades, incluida Salinas.

Lagod agregó que el ambiente regulatorio de Salinas en cuanto a la cannabis “no era tan atractivo”.

“Para hacer una solicitud (en Salinas) era necesario tener asegurado un lugar y contar con un plan completo; además, la solicitud era bastante cara… No era un riesgo que yo estaba dispuesto a tomar”, agregó.

Después de ponerse en contacto con Méndez y el ayuntamiento de Gonzales, la eficiencia del gobierno local salió a relucir.

“Fue muy fácil trabajar con Gonzales… La ciudad y su personal son muy accesibles y el ayuntamiento participó en conversaciones con nosotros”, dijo Lagod, quien ha fundado otras compañías, incluida Solo Energy Corp., una compañía de tecnología energética. “Pienso que les gustó lo que nosotros representamos y se comprometieron con nosotros para volverlo realidad. Han estado encantados de trabajar, en el sentido de que han hecho todo lo que dijeron que harían”.

Méndez agregó que la ciudad trata a todos los negocios, ya sea los que se encuentran en Gonzales o simples prospectos, de la misma manera.

“A esto le llamamos ‘el método de Gonzales’… Trabajamos muy duro para entender qué tipo de proyecto tenemos ante nosotros antes de responder, y entonces lo ejecutamos de la mejor manera posible. Es un método de sí se puede. También se trata de establecer relaciones con todas las personas con quienes necesitamos hacerlo”.

Un ejemplo reciente de esto es Mann Packing. Méndez dijo que las conversaciones con la compañía datan de por lo menos hace cinco años. La compañía solicitaba información diversa, incluidas posibles propiedades o la capacidad de tratamiento de aguas residuales, y la ciudad respondía de inmediato. El ritmo de las conversaciones se aceleró en noviembre pasado, cuando Mann decidió adquirir la propiedad.

“Se trata tan solo de proporcionar información puntual y exacta, y de responder a sus preguntas”, agregó.

“No es que estemos de acuerdo con todo, porque hay que seguir el proceso y los procedimientos. Más bien se trata de si uno es responsable y proporciona información precisa y todas esas cosas”.

Enfoque en la ecología

Y luego, está el énfasis de la ciudad en la ecología.

En 2007, el personal de la ciudad comenzó a hacer una lluvia de ideas acerca de la sustentabilidad, en parte para enfatizar las fortalezas de la ciudad, incluida la agricultura. Lanzaron un programa ambiental para la juventud con el fin de proporcionar educación acerca de la energía alternativa y el reciclaje, y la ciudad se maneja con políticas que promueven el uso de energía aeólica y solar. Todas las instalaciones públicas están completamente solarizadas.

La ciudad también facilita la conversión de los residentes y los negocios a energía solar, dijo Méndez. Cuenta con un coordinador designado de energía sustentable de tiempo completo, que trabaja con las viviendas y los negocios para encontrar formas de mejorar su reciclaje o utilizar energía alternativa.

Constellation Winery abrió unas instalaciones con energía solar, y en 2014 Taylor Farms dio inicio a su plan solar al construir turbinas solares en cinco ciudades, incluida Gonzales. A la fecha, ha ahorrado el 90 por ciento de sus costos de electricidad. La planta procesadora de Taylor está anclada con una turbina aeólica, que en cierta forma es un icono de Gonzales.

La ciudad también planea ampliar su planta de tratamiento de aguas residuales y está motivando y dando incentivos a las compañías para que manejen el tratamiento de sus propias aguas residuales.

Mann Packing ya se comprometió a utilizar una segunda turbina aeólica para alimentar sus instalaciones. Méndez dijo que la preferencia por lo sustentable es una situación ganadora para la ciudad y los negocios. “Esto nos ayuda a alcanzar metas, y a ellos les ayuda a vender sus productos”, agregó.

Multitudes animadas

Aunque la población parece estar estancada, Méndez dijo que hay señales de que la ciudad está creciendo. En 2011, la ciudad contaba con tan solo un médico y un dentista.

En la actualidad, ya cuentan con la Clínica de Salud, una clínica profesional, y con cuatro dentistas.

La iglesia Cypress de Salinas abrió recientemente una sucursal en Gonzales para responder a la creciente población.

Sin embargo, el que podría ser el mayor indicador de que Gonzales está a la alza es la invasión de nuevos restaurantes de moda en el centro, que le dan servicio tanto a la población local como a los negocios.

Hace tres años, la familia Bozzo (los mismos propietarios del restaurante Gino’s de Salinas) abrió el restaurante Luigi’s en el centro de Gonzales, y el negocio, en particular durante el último año, se ha disparado con los residentes del sur del condado, los habitantes de Salinas y un público de profesionales que reflejan el desarrollo empresarial de la zona.

“Es estupendo. Si no fuera por la gente local, probablemente no podríamos mantenerlos en el negocio”, dijo Ryan Gerhard, asistente del gerente de Luigi’s.

Gerhard, quien nació y creció en Gonzales, observó que aproximadamente el 85 por ciento de sus clientes ahora ya son locales.

Tienen a los ocupados comensales de los miércoles, y con frecuencia están llenos los viernes y los sábados por la noche. Por unos minutos, Gerhard sale del lugar para contemplar el viento de la tarde que levanta el polvo de este pueblo agrícola.

“Luce mucho mejor”, dijo, sacudiendo la cabeza con incredulidad ante la forma en que luce el centro hoy, en comparación con el de sus recuerdos de infancia.

Comuníquese con la reportera de asuntos de gobierno Amy Wu al 831-737-6791 o escríbale a awu@thecalifornian.com. Siga a Wu en Twitter @wu_salnews o en www.facebook.com/amywucalifornian.

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