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El Comisionado Agrícola del Condado de Monterey informó el martes que el valor de producción de los cultivos de 2016 fue de $4,250 millones de dólares, lo que representa una disminución de $449 millones de dólares, o del 9.5%, en comparación con el valor de la producción de 2015, que fue de $4,800 millones de dólares.

En el Condado de Monterey se producen más de 150 cultivos. Se calcula que el 80% de todas las verduras de hojas verdes de EE. UU. se cultiva en el Valle de Salinas. La industria agrícola genera aproximadamente 76,054 empleos, lo que equivale a que los miembros de uno de cada cuatro hogares trabajan en la industria, según el Buró Agrícola del Condado de Monterey.

En una conferencia de prensa que se efectuó en la Oficina del Comisionado Agrícola del Condado de Monterrey, donde se publicó el informe, Jim Bogart, presidente y asesor jurídico de la Asociación de Productores y Transportistas de California Central, con sede en Salinas, dijo que 2015 fue “una anomalía… 2016 está más cerca de lo que es normal”.

Bogart agregó que el informe muestra que la agricultura puede ser “impredecible y volátil, y las personas que forman parte de la industria de la agricultura se ven afectadas por fuerzas que escapan a su control”. Agregó que el informe también muestra que la industria es “ingeniosa y muy innovadora, y una de sus mayores fortalezas es la diversidad de los cultivos que producimos para el país y el mundo”.

Los representantes del Buró Agrícola, de la Asociación de Vitivinicultores y Agricultores del Condado de Monterrey (MCVGA) y de la Comisión de la Fresa de California también hicieron presentaciones durante la conferencia.

El Comisionado Agrícola Eric Lauritzen atribuyó la disminución a diversos factores como el clima, los hábitos de los consumidores, y una continua y grave escasez de mano de obra que ha afectado a muchos de los principales cultivos como la lechuga, el brócoli y la coliflor.

Las cifras son valores brutos y no reflejan la ganancia o la pérdida neta de cada productor, dijo Lauritzen.

Patrick Collins, uno de los principales directivos de Dole Fresh Vegetables, dijo que la disminución en el valor se debe en parte a un exceso de oferta, lo cual lleva a la disminución de los precios del mercado. Por ejemplo, el valor por unidad de una cabeza de lechuga cayó de $14.85 a $11.53, y el paquete envuelto de lechuga bajó de $17.25 a $12.65 por unidad.

Collins también relacionó la caída con un cambio en la conducta de los consumidores, es decir, un movimiento hacia el consumo de alimentos disponibles a nivel local.

“Esto se ve especialmente en la Costa Este, donde más consumidores están comiendo alimentos locales y cultivados en casa”, dijo. Además, también hay un cambio en la adquisición de productos orgánicos por parte de los consumidores.

Las ventas de frutas y verduras orgánicas en EE. UU. alcanzaron un récord de $43,300 millones de dólares en 2015, según la Asociación del Comercio de Productos Orgánicos. Hay 21,781 operaciones de productos orgánicos certificados en Estados Unidos y 31,160 en todo el mundo, según el Departamento de Agricultura de Estados Unidos (USDA). Las ventas de productos orgánicos en EE. UU. registraron un nuevo récord de $43,300 millones de dólares en 2015.

Dicho esto, algunos cultivos se opusieron a la tendencia de este año, ya que aumentaron su valor: la industria de las uvas para vinos experimentó un aumento del 28.5% en su valor, en parte debido al aumento en los esfuerzos de comercializar el vino con la comida y el turismo. Kim Stemler, directora ejecutiva de la Asociación de Vitivinicultores y Agricultores del Condado de Monterey, calculó que la industria del vino, la agricultura y el turismo se está acercando a los $1,000 millones de dólares.

Los puntos destacados del informe de 2016 incluyen los siguientes:

La lechuga es el cultivo más valioso, con $783 millones de dólares, y registró un descenso del 10% en comparación con 2015.

El segundo cultivo en valor es el de las fresas, con $725 millones de dólares; este permaneció prácticamente igual. Chris Christian, vicepresidente de comercialización de la Comisión de la Fresa de California, dijo que el éxito se debió a un clima ideal y a una expansión de las variedades de fresas. El condado también comenzó a exportar recientemente fresas a China continental.

Las cabezas de lechuga fueron el tercer cultivo más valioso, con $478 millones de dólares, pero experimentaron una caída del 25% debido a una menor producción.

La categoría de viveros, valorada en $276 millones de dólares, tuvo una caída del 12%. Su valor anterior era de $313.6 millones de dólares, y su disminución se atribuyó en parte al crecimiento de la industria de la cannabis medicinal. Muchos productores han estado comprando los invernaderos para cultivar mariguana medicinal.

La agrotecnología y sus desafíos

De acuerdo con las tendencias nacionales y estatales, los productores locales y regionales siguen enfrentando desafíos que incluyen una grave escasez de mano de obra de los trabajadores del campo, limitaciones en el agua y las tierras, y los crecientes costos de hacer negocios.

Además, para 2050 los agricultores tendrán que producir el doble de alimentos con menos recursos para alimentar a la creciente población mundial, según la Organización de las Naciones Unidas para la alimentación y la Agricultura (FAO).

Bogart y Norm Groot, director ejecutivo del Buró Agrícola del Condado de Monterey, dijeron que la escasez de mano de obra ha sido un problema constante durante los últimos cinco años. Esto es consecuencia del envejecimiento de la fuerza laboral, que no se está reemplazando fácilmente con una nueva generación de trabajadores del campo.

La clase media de México también está mejorando, y los mexicanos “no están viniendo en las mismas cantidades que solían hacerlo”, dijo Bogart. La industria en su totalidad sigue abogando por una reforma migratoria integral y un programa que reemplace al programa H-2A de trabajadores huéspedes temporales, que puede ser costoso y requiere alojamiento para los trabajadores del campo.

“Vamos a trabajar en esto porque seguimos dependiendo mucho de la mano de obra”, agregó.

Mientras tanto, para encontrar soluciones, la industria está acudiendo cada vez más a la automatización, la robótica y a un pequeño pero creciente sector conocido como agrotecnología. La agrotecnología utiliza la tecnología para aumentar la eficiencia y reducir los costos.

Salinas, las ciudades circundantes, la industria de la agricultura y las instituciones educativas, incluidos Hartnell College y la Universidad Estatal de California en la Bahía de Monterey, han sido los principales partidarios de ampliar el sector local de la agrotecnología.

Collins dijo que Dole está en busca de más tecnología de drones.

Bogart informó que la publicación del informe es oportuna, ya que se hizo un día antes de la Cumbre Agrotecnológica de Forbes 2017, que la ciudad de Salinas organiza por tercer año consecutivo. La Cumbre es un evento importante para los líderes de la agricultura y la tecnología.

Cannabis

Lauritzen dijo que no hay planes inmediatos para agregar la cannabis al informe anual de los cultivos, y que hay numerosos asuntos por resolver, incluidos los relacionados con los impuestos, la legalidad y la seguridad pública. Actualmente, la cannabis no está categorizada como un producto agrícola básico.

“Definitivamente tendrá un impacto, pero somos tan nuevos en esto que no nos percatamos de cuál será ese impacto”, dijo Groot, del Buró Agrícola. “Creo que hay muchas cosas que aún no se han determinado”.

Para leer el Informe de los Cultivos del Condado de Monterey en 2016 visite:

http://www.co.monterey.ca.us/

government/departments-a-h/

agricultural-commissioner#ag

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