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La muy esperada planta de procesamiento agrícola de Mann Packing comenzará a construirse, pero no en Salinas.

Mann, uno de los mayores proveedores de la industria de verduras prelavadas y preparadas, decidió construir su planta en Gonzales, según información obtenida por The Californian. La compañía tiene su sede en Salinas.

Las instalaciones de 130,400 pies cuadrados se ubicarán en un terreno de 16 acres en el número 49 de la calle Katherine. Cuatro acres de la planta se encuentran en el Parque Empresarial de la Industria Agrícola de Gonzales. Se espera que el proyecto genere aproximadamente 200 empleos en Gonzales, una ciudad con una población de aproximadamente 10,500 habitantes, cuya economía está impulsada principalmente por la agricultura.

El Parque Empresarial de la Industria Agrícola de Gonzales, que se inauguró en 2007, ya incluye instalaciones de grandes empresas agrícolas como Taylor Farms, Growers Express, Pure Pacific Organics y Silva Farms.

“Nos complace que con la adición de Mann complementaremos la presencia de las otras instalaciones importantes de Gonzales”, dijo el administrador de esa localidad, René Méndez.

Harold Wolgamott, director de obras públicas de Gonzales, dijo que la ciudad espera que la construcción comience a finales del verano. Agregó que el objetivo es tener la planta en marcha a principios de la primavera, a tiempo para la cosecha.

Lorri Koster, directora ejecutiva de Mann, no quiso hacer comentarios acerca del proyecto. Sin embargo, en un correo electrónico, confirmó que la compañía está planeando una ceremonia inaugural y “enviaremos un comunicado de prensa cuando estemos listos para compartir la información”.

Méndez informó que la planta de procesamiento agrícola es la primera fase de un proyecto que esperan ampliar más adelante.

“En los próximos años agregaremos más servicios”, subrayó.

Wolgamott dijo que la ciudad ha mostrado interés en llenar el parque industrial, y normalmente los negocios interesados se comunican primero con la ciudad.

Una pérdida para Salinas

La planta se iba a construir originalmente en Salinas. Koster ha apoyado firmemente el desarrollo económico de Salinas. Mann ha contribuido de manera importante en eventos como la Cumbre Agrotecnológica de Forbes, y ofrece un programa de pasantías en conjunto con Hartnell College.

Los ejecutivos de la compañía habían planeado comenzar la construcción en el Centro Agrícola Industrial de Salinas el pasado verano y terminar en la primavera, a tiempo para la cosecha. La planta proyectada de 113,000 pies cuadrados iba a estar en las calles Harris y Harris Place, y se construiría en un terreno de 21 acres. Esa planta se habría agregado a las instalaciones existentes que Mann tiene en un terreno de 22 acres en la calle Hansen, y habría generado más empleos para la ciudad.

Uni-Kool, una empresa de servicios de prerrefrigeración de verduras con sede en Salinas, es propietaria de los 257 acres de terrenos también conocidos como el Centro Agrícola Industrial de Salinas. La ciudad aprobó el centro industrial en 2010, y se esperaba que Mann Packing fuera el primer negocio que se instalara ahí.

La planta de Mann serviría de ejemplo para atraer a otros negocios, dijo el administrador de la ciudad de Salinas Ray Corpuz Jr. en algunas entrevistas.

Sin embargo, el verano pasado el proyecto se suspendió en medio de dos demandas relacionadas con el Centro Agrícola Industrial de Salinas.

Ambas demandas involucran a Ag Land Trust, una organización sin fines de lucro con sede en Salinas que se enfoca en la preservación de tierras agrícolas. Para satisfacer los requisitos de mitigación ambiental, se supone que Uni-Kool debe conservar otras tierras agrícolas en beneficio de Ag Land Trust.

Uni-Kool y Ag Land Trust han estado en desacuerdo sobre los términos de ese convenio de conservación desde por lo menos 2008, y un caso creado para resolver el asunto ya fue a juicio y se encuentra en manos de la Juez del Tribunal Superior del Condado de Monterey Lydia Villarreal.

Cuando el ayuntamiento de la ciudad de Salinas aprobó un mapa de subdivisión para el centro industrial en 2016 mientras continuaba esa disputa, Ag Land Trust demandó también a la ciudad. El ayuntamiento dio marcha atrás a sus acciones, y sus miembros dijeron que esperan que al retractarse puedan permitir que Uni-Kool y Ag Land Trust resuelvan el problema subyacente con mayor rapidez.

Sin embargo, es poco probable que las tierras, que siguen siendo labradas, se sometan a cualquier desarrollo comercial “hasta que se complete el caso civil”, dijo el abogado Tom Vogele, quien representa a Uni-Kool.

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