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No es el más fornido.

Jugadores de El Camino Football Club (ECFC) juegan en el Rabobank Stadium. Equipos con niños de 7 a 14 años se dispersan sobre el césped y corren durante una serie de ejercicios y juegos de práctica.

No es el más alto. 

Los silbatazos suenan en oleadas, mientras los entrenadores, junto con otros como Julio Sánchez, vicepresidente de ECFC y Sergio Herrera, director técnico, gritan indicaciones y palabras de aliento.

Pero es uno de los mejores en el país.

José Vásquez, mediocampista central ofensivo de trece años, quien forma parte del destacado equipo varonil 2006 Real Madrid, se libra de un defensa durante un juego de práctica. Controla el balón y zigzaguea para quitarse a otro defensa antes de disparar hacia la portería.

Su técnica y habilidad llamaron la atención del U.S. Club Soccer y le consiguieron un lugar en la selección de futbol varonil 2006 con la que competirá en Europa en unas cuantas semanas.

Ser elegido

Antes de que el joven Vásquez fuera seleccionado para unirse al equipo, él y jugadores de todo el país participaron en el programa id2, el cual brinda una oportunidad para que los jugadores sean reclutados por las selecciones nacionales de futbol de los Estados Unidos de forma gratuita.

El programa fue creado en 2004 por el U.S. Club Soccer, un programa de desarrollo olímpico que comienza después del reclutamiento primario y con información por parte de los entrenadores y capacitadores de los clubes.

“Reúne a los mejores jugadores del país y crea un grupo selecto que viaja a otros estadios y países para jugar”, dijo Julio Sánchez, vicepresidente de ECFC. “Para poder estar en esos campamentos, tienes que entrar al equipo de selección regional, por lo que se llegan a juntar miles de jugadores”.

Tanto el joven Vásquez como su compañero de equipo Yair Miranda fueron elegidos para el programa id2 en Chula Vista.

“Fue algo bueno porque así no estaré solo”, comentó el joven Vásquez sobre tener a Miranda ahí también. “Pero me hice amigo de los otros jugadores, así que estuvo bien”.

La cantidad de jugadores que participan en el programa id2 se reduce a 18 finalistas y las listas se anunciaron el 19 de enero, estando el joven Vásquez incluido en ellas. 

“Desde una muy tierna edad ha demostrado mucha determinación, esfuerzo e inteligencia táctica con el balón”, dijo el Sr. Sánchez. “Sabe cómo jugar en forma individual o en grupo y trabaja arduamente, tanto en la escuela como en las prácticas tres veces a la semana”.

Un equipo de Salinas lleno de estrellas

Es difícil destacar en un equipo con el ECFC.

Con cerca de 30 equipos dentro de un mismo club, incluyendo el equipo varonil 2004, el cual fue semifinalista nacional hace dos años, hay mucho talento en la cancha.

¿Y el equipo Real Madrid de Vásquez? Gotsoccer.com, un proveedor de clasificaciones y base de datos del futbol juvenil en los EE. UU. y Canadá, los tiene como el equipo varonil 2006 núm. 1.

Son al mismo tiempo los mejores a nivel estatal, regional y nacional en EE. UU. y Canadá.

La mayoría de estos chicos vienen de Salinas, pero también hay jugadores que provienen de Gilroy, Soledad, Seaside y otras áreas del condado de Monterey, quienes comienzan a los 7 u 8 años de edad.

“Nosotros recibimos a muchos de estos chicos después de que han jugado en ligas recreativas desde muy pequeños”, comentó el Sr. Sánchez. “Nos hemos expandido para incluir también más equipos de niñas, y esperamos contar con más para niños incluso más pequeños”.

El entrenador Herrera considera que la continuidad de los entrenadores juega un papel importante en su desarrollo.

“Sucede que (Vásquez) tiene a su tío como entrenador”, dijo el entrenador Herrera. “Juan ha hecho una gran labor, no solo con José sino con todos esos niños que ha entrenado desde que tenían 7, 8 años”.

Pero no está de más el contar con un grupo talentoso de chicos.

“Aquí contamos con la infraestructura para ayudarles con lo que podamos”, continuó el entrenador Herrera. “Simplemente creamos la atmósfera y el entorno para que tengan éxito”.

Juego a nivel internacional

Los 18 jugadores finalistas del campamento id2 viajarán a Europa a mediados de marzo, reuniéndose el equipo en Nueva Jersey el día 13 antes de partir hacia el Reino Unido el 16 de marzo. 

“Me sentí feliz y orgulloso de mí mismo”, recordó el joven Vásquez cuando se enteró de que había sido seleccionado como uno de los jugadores. 

Aunque van a entrenar y a participar en los juegos desde el día 13 hasta su vuelo de regreso el 24, incluyeron tiempo para recorridos turísticos y para vivir experiencias fuera de la cancha.

“Es una oportunidad excelente”, dijo el Sr. Sánchez. “Tanto en el aspecto del futbol y su desarrollo de jugar contra programas de academias profesionales de Europa como en el aspecto social general, el aspecto educativo y el aspecto cultural de ir a un lugar nuevo”.

Todos los gastos del viaje son cubiertos por el U.S. Club Soccer, lo que significa que el joven Vásquez puede concentrarse en la experiencia sin ninguna presión financiera.

“Espero hacer lo mejor posible y tener la oportunidad de jugar contra algunos equipos europeos”, dijo el joven Vásquez.

Con jugadores del ECFC que asisten a preparatorias como Salinas, Everett Alvarez y Alisal, este reconocimiento y logro ayudan mucho.

“Él es un pionero”, dijo el Sr. Sánchez. “Esto abre la puerta porque ahora la gente puede ver a nuestro club y al área y decir: 'debe haber más chicos como José en ese entorno'... tienen a alguien a quién admirar y aspirar a ser como él, y esperamos que puedan seguir su ejemplo”.

“Vásquez y esos jugadores mayores, son realmente modelos a seguir para los jugadores más jóvenes”, dijo el entrenador Herrera.

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