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In 2015, the five-time champion recorded a video to motivate future Alisal Trojans star Josue Gil-Silva while he was recovering from injury. Salinas Californian

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“Tómate tu tiempo, mantente fuerte y ve por ellos”.

Fue así como la estrella de la NBA, Kobe Bryant, terminó un video de motivación de 15 segundos, grabado en 2015, para Josué Gil-Silva, futuro escolta de los Alisal Trojans.

José Gil, padre de Josué y entrenador en jefe de Alisal, trabajó como comisionado en la academia de basquetbol de Bryant y le mencionó que recientemente Josué se había desgarrado el ligamento cruzado anterior y requería de una cirugía por microfractura.

“Josué, la mejor de las suertes para ti”, le dijo Bryant, quien se encontraba en el campus de la Universidad de California en Santa Barbara para asistir a un campamento. “Escuché que te habías lesionado y yo ya he pasado por eso. Es un largo camino el que tienes por delante, pero es un trayecto que vale la pena realizar”.

Bryant, de 41 años, falleció el día 26 de enero en un accidente de helicóptero en Calabasas junto con su hija Gianna, el entrenador de beisbol del Orange Coast College John Altobelli, su esposa Keri y su hija Alyssa, la entrenadora del equipo de basquetbol femenino Christina Mauser, Sarah Chester y su hija Payton, y el piloto Ara Zobayan.

Bryant trascendió en el basquetbol e influyó en aquellos dentro y fuera del deporte, con frecuencia conectándose con la comunidad latina. Cuando Bryant se retiró en 2016, dio una conferencia de prensa para anunciar su retiro en español, además de hacerlo en inglés.

“Mis fans latinos son muy importantes para mí porque fueron los primeros que mejor me recibieron cuando llegué aquí por primera vez”, dijo en ese entonces. “Así que les dije: ‘denme dos o tres años para poder aprender un poco de español’”.

Lo aprendió rápidamente, y de acuerdo con Los Angeles Times, frecuentaba lugares como El Camino Real en Fullerton, donde disfrutaba de su comida favorita: carnitas y flan para el postre. 

Y la comunidad mayoritariamente latina establecida en la cumbre de la “ensaladera del mundo” no es ajena a su influencia.

“No tenía que hacerlo”

Una superestrella del nivel de Bryant (que provoca que todos en algún momento exclamen su nombre, desde jóvenes que lanzan un tiro saltando y dando un giro en un partido callejero hasta alguien que lanza una bola de papel hacia un cesto de basura), en ese instante generó un lazo con un chico de 13 años de Alisal.

“No tenía que hacerlo”, dijo José Gil. “Pero que él dijera: 'oye, saca tu teléfono y déjame enviarle un video para ayudarle a superar todo esto'. Eso fue tan personal e inolvidable”.

En 2016, la familia Gil se detuvo en Los Angeles para ver el penúltimo juego de Bryant como jugador de los L.A. Lakers.

Después de acomodarse en sus asientos, un amigo de la academia de basquetbol de Bryant invitó a la familia a acercarse más a la acción, y la hija del entrenador Gil fue invitada a pasar a la cancha para formar parte de la presentación de los jugadores. 

“Ella pudo saludarlo chocando las palmas y sentarse en su lugar en la banca durante el calentamiento”, recordó el entrenador Gil. “Terminamos apareciendo en la pantalla gigante y fue una experiencia que nunca olvidaremos”.

El impacto de Kobe Bryant se sintió en Salinas

Esa leyenda y ese vínculo van más allá de la comunidad del basquetbol.

Rubén Villa IV, exalumno de Everett Alvarez y campeón de boxeo, quien está a menos de una semana de participar en una pelea, reaccionó en Twitter como muchos otros atletas ante la noticia.

“Lloré mucho hoy”, escribió. “#RIPMamba”, hashtag con el que hace referencia al apodo de Bryant (la Mamba Negra).

El 26 de enero, el entrenador Gil se dirigía con su familia a un partido de basquetbol varonil entre Stanford y la Universidad de California en Berkeley para ver a Josué, quien ahora es director estudiantil del equipo de Stanford, cuando escuchó las noticias sobre el fallecimiento de Bryant.

“Al principio pensé: 'no puede ser'”, dijo el entrenador Gil. “Cuando las llamadas telefónicas empezaron a llegar desde tantos lugares diferentes, pensé que las fuentes eran probablemente reales”.

Tras darse cuenta de que era cierto, experimentó una oleada de emociones.

“Todos estos recuerdos de experiencias que tuve con él, todos los tengo ahora frente a mí”, dijo. “Sentí como si caminara dormido todo el día”.

Ese sentimiento fue real para el entrenador de basquetbol y también fanático de los L.A. Lakers, Kelley López. 

“Esperas despertar al día siguiente y que no sea verdad”, dijo. “Pero es algo muy real... él es uno de los pocos que no tenía miedo de ser grandioso”.

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Tributes honoring NBA superstar Kobe Bryant took place soon after the news of his passing in a California helicopter accident. USA TODAY

El entrenador López se graduó de Palma cuando Bryant jugaba sus primeros partidos de campeonato, a principios de la década de 2000. Sus jugadores actuales estaban apenas en primaria cuando Bryant y los Lakers obtuvieron su último Campeonato de la NBA en 2010. 

A pesar de la diferencia de edades, muchos de los integrantes del equipo son conscientes del aura que rodeaba a Bryant.

“Si puedes identificarte con jugadores (de la NBA), y los chicos también pueden identificarse con ellos, eso hace que tu trabajo sea mucho más fácil”, dijo el entrenador López. “Tenemos chicos jugando a quienes les afectó (su fallecimiento)”.

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Chicos como el delantero Álex Vásquez, quien editó un video tributo para el pentacampeón.

“Siempre conocí su legado y lo que representaba”, dijo el joven Vásquez. “Eso viene de muchos de los jugadores actuales cuando hablan sobre él. Mi jugador favorito es LeBron (James) y llego a escuchar que alguien como él o como Michael Jordan lo elogian mucho. Él era una leyenda y ayudó a dar forma a lo que uno quiere ser como jugador”.

A Bryant le sobrevive su esposa Vanessa y sus hijas Natalia, Bianka y Capri.

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