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Los datos muestran que la violencia en Salinas se redujo a casi la mitad en 2019, con una disminución del 47 % respecto al año anterior, tanto en asesinatos como en balaceras.   

“Me quedé con la boca abierta. Es un alivio”, dijo Debbie Aguilar, quien formó su grupo de apoyo para madres de víctimas de homicidio, A Time for Grieving and Healing, tras el asesinato de su hijo en 2002. “Es un alivio escuchar que esas cifras realmente han disminuido tanto”. 

Los asesinatos en Salinas disminuyeron en comparación con el año anterior, de 19 en 2018 a 10 en 2019, mientras que las balaceras se redujeron de 100 a 52, de acuerdo con datos proporcionados por el Departamento de Policía de Salinas. 

Además, los asesinatos en Salinas alcanzaron su punto más bajo desde 2006, cuando se reportaron 7 asesinatos en esta ciudad de aproximadamente 148,000 personas, de acuerdo con datos proporcionados por la Oficina Federal de Investigaciones (FBI) y el Departamento de Policía de Salinas. 

La estimación poblacional de 2019 no se encuentra disponible todavía en los datos del FBI, pero la población de 2018 era mayor que la de 2006 en aproximadamente 10,000 personas. 

No obstante, los datos indican que 2019 fue también el cuarto año con la cifra más baja de homicidios de los últimos 25 años: solo en 2005, 2006 y 1996 hubo menos asesinatos. 

Tal parece que 2019 también continuó una tendencia a la baja en los asesinatos a partir de 2015, año en que la policía investigó 40 asesinatos en Salinas, un máximo histórico, que causó que se le diera a la ciudad el sobrenombre de la “capital de los asesinatos juveniles de California”. 

En comparación con 2015, los homicidios han disminuido en 75 %, dijo Adele Fresé, jefa del Departamento de Policía de Salinas.

Ella y otras personas han señalado el trabajo de los oficiales dirigido contra las armas y pandillas, además de una fuerte y creciente cooperación entre la comunidad, las organizaciones contra la violencia y el departamento de policía, son los responsables por esta disminución. 

Sin embargo, “incluso un asesinato es demasiado”, expresó la jefa Fresé. 

“Todavía tenemos trabajo por hacer”.

La Sra. Aguilar acogió con satisfacción la disminución de la violencia, pero aun así destacó la traumática huella que los homicidios han dejado en Salinas. 

“Al mismo tiempo estoy aliviada, pero cuando vi esa área acordonada con cinta amarilla en (Garner Avenue) el otro día, eso me recordó que todavía tenemos trabajo por hacer”, dijo la Sra. Aguilar, refiriéndose a la fatal balacera del 19 de diciembre. 

De hecho, también señala el brutal asesinato con arma blanca de Mariana Jurado y su bebé nonato 10 días antes del Día de Acción de Gracias.

La jefa Fresé dijo que la policía no ha establecido un móvil en el homicidio de la Sra. Jurado, quien fue apuñalada aparentemente al azar cuando salía de su departamento en el sur de Salinas para ir a trabajar.

Posteriormente, oficiales arrestaron a Garrett Scheff cerca de la escena del crimen. Se declaró inocente de todas las acusaciones. 

El segundo asesinato del año también involucró a un menor. Un bebé de 2 meses falleció después de que su madre de 17 años se rodara sobre la criatura el 25 de mayo. Los oficiales la arrestaron después de determinar que la situación implicó “un componente de imprudencia”, comentó la jefa Fresé. 

“Toda la situación es sumamente trágica”, dijo la jefa Fresé. 

Inicialmente, no se clasificó como un homicidio, y la madre fue arrestada más tarde después de que la policía investigara, dijo Miguel Cabrera, oficial de información pública de la policía de Salinas. En ese momento, la policía no divulgó públicamente nada sobre los cargos.

La jefa Fresé declinó divulgar detalles específicos del caso, citando la protección jurídica para casos que implican a menores de edad, pero dijo que la adolescente se declaró culpable de un cargo de homicidio involuntario.

Su sentencia incluye “algo relacionado con la terapia después de que cumpla su condena”, dijo la jefa Fresé. 

No está claro por qué no se emitió un comunicado de prensa sobre el caso, pero la jefa Fresé reconoció que debió haberse emitido uno.

Lo que marca la diferencia

José Arreola, director de la Alianza Comunitaria por la Seguridad y la Paz (Community Alliance for Safety and Peace o CASP), celebró la disminución en las balaceras y homicidios. 

“Obviamente, las mejores noticias serían un índice del 0 %”, comentó. 

La CASP trabaja para conectar a diferentes organizaciones contra la violencia y dirigidas hacia los jóvenes para que puedan apoyarse unas a otras por medio de su trabajo. 

Dijo que esos grupos, que incluyen A Time for Grieving and Healing de la Sra. Aguilar, ofrecen una variedad de actividades e ideas para evitar que los jóvenes caigan en las garras del crimen. 

Da crédito a la policía, a las organizaciones comunitarias y a las escuelas por impulsar la disminución de la violencia.

Las escuelas y la policía se reagruparon después de la Gran Recesión, invirtiendo las primeras en programas como música, arte y otras actividades. Tanto el Distrito Escolar de Primarias de la Ciudad de Salinas como el Distrito Escolar Unificado de Alisal cuentan con programas de artes escénicas, los cuales están fuertemente vinculados con el éxito académico, dijo el Sr. Arreola. 

La jefa Fresé dijo que esos grupos y educadores están demostrando que existe una alternativa a las pandillas, llevando no solo a una caída en el número de homicidios, sino también a una disminución en la cantidad de asesinatos motivados por violencia entre pandillas.

Se considera que solo tres de los casos de homicidio de 2019 estuvieron relacionados con las pandillas, comentó.  

“Me parece que saben que el unirse a una pandilla es un callejón sin salida”, dijo.

Enfoque en las pandillas

Durante los dos años anteriores, la policía de Salinas se asoció con agencias locales, estatales y federales dedicadas a combatir a las pandillas y a los crímenes relacionados con ellas.

“Los pandilleros saben que estamos concentrándonos en ellos”, expresó la jefa Fresé. 

En octubre y febrero, la policía realizó conferencias de prensa anunciando los resultados de operaciones especiales llevadas a cabo por esa asociación, reforzadas gracias a oficiales adicionales y a la Fuerza de Tarea para la Supresión de la Violencia, que recibe fondos de un impuesto sobre las ventas aprobado por los votantes. 

La contratación de más policías también ha aumentado sustancialmente desde hace solo cuatro años a la fecha, cuando un integrante sindical dijo que la fuerza policial estaba tan reducida que un solo homicidio podía paralizar al departamento, tras lo cual los votantes aprobaron la medida del impuesto sobre las ventas.

No obstante, más o menos una docena de vacantes para el puesto de oficial fueron congeladas por el ayuntamiento, el cual citó problemas presupuestales. La Asociación de Oficiales de Policía de Salinas aseguró que eso aumenta el riesgo de que los logros de la fuerza policial se vean afectados y revertidos.

Con el personal adicional, la jefa Fresé trajo de vuelta a la Fuerza de Tarea para la Supresión de la Violencia (VSTF, por sus siglas en inglés). 

Los incrementos en la violencia y los asesinatos ocurrieron durante los años en los que se suprimió a esa unidad antipandillas, dijo el Sr. Arreola. 

La VSTF sacó 111 armas de las calles en 2019. 

“Esas son 111 armas que pudieron haber sido usadas para acabar con otra vida”, dijo la jefa Fresé. 

También está creciendo la confianza entre la comunidad y la policía, dijo la Sra. Aguilar, ya que existe más comunicación entre ellas. La Sra. Aguilar considera que la policía se ha concentrado más en las pandillas y en la violencia que estas generan.

“La policía realmente se ha concentrado en castigar a las personas que cometen los crímenes”, dijo la Sra. Aguilar.

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La policía de Salinas ha realizado arrestos en cinco de los nueve casos de asesinato que ocurrieron durante este año, incluyendo las muertes de la Sra. Jurado y su bebé nonato. Los oficiales también están cerca de resolver dos casos más, dijo la jefa Fresé. 

El Sr. Arreola y la jefa Fresé también han escuchado los rumores sobre un tipo de tregua relacionada con las pandillas. Sin embargo, la jefa Fresé dijo que durante sus años de carrera en las fuerzas del orden ya ha escuchado rumores similares, y que surgen cada tanto.

“A menos que podamos confirmar los rumores, no podemos asumir que hay algo de cierto en ellos”, expresó.  

El Sr. Arreola dijo que no está seguro de qué papel, si fuese el caso, puede haber desempeñado en la disminución de los homicidios. 

Aunque la Sra. Aguilar no ha escuchado algo sobre una tregua, dijo que el año pasado oyó que “las reglas han cambiado en las calles” para limitar la violencia. 

“Alguien más lo sintió, no estaba sola”

El asesinato de la Sra. Jurado, además de otra muerte por arma blanca en la misma zona a mediados de diciembre, afectaron en forma particular a los residentes. 

En ambos casos, los sospechosos eran indigentes. La Sra. Aguilar de A Time for Grieving and Healing dijo que tiene una gran tristeza en su corazón por la madre y el bebé asesinados. 

“Estas familias que fueron víctimas en el año, quiero que sepan que estamos aquí para ellas, como una comunidad de sobrevivientes, para oír las mejores palabras que cualquiera de nosotros podamos escuchar. Otros pueden decir “yo también perdí a un hijo”, dijo la Sra. Aguilar. “Eso me trajo esperanza... Alguien más lo sintió, no estaba sola”.

“Estoy totalmente a favor de que los residentes sientan ira por un crimen violento, pero es muy importante que dirijan ese sentimiento en la dirección correcta”, expresó. 

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