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Cuando la tía de Ester Méndez-Maldonado se enfrentó al cáncer de mama, la alumna de tercer grado de la preparatoria Everett Alvarez sintió enojo y tristeza. 

Sin embargo, mantuvo la esperanza de que el cáncer de su tía entrara en remisión o que, al menos, ella no sufriera mucho.

Cinco años después, cuando el Everett Alvarez Interact Club recaudaba miles de dólares para ayudar a personas como su tía, el enojo y la tristeza de Ester se transformaron en energía y entusiasmo por ayudar a los demás.

“Quiero brindar la ayuda que en ese entonces no pude darle a mi tía”, dijo el mes pasado, afuera del Centro Médico Natividad, mientras coordinaba de forma eficiente el envío de cientos de orquídeas como parte del evento del club para recaudar fondos.

Y en noviembre, el club le entregó $19,000 al Wendy Baker RN Memorial Fund en Natividad para ayudar a personas con cáncer. 

“Se trata de lo mucho que nos importa a nosotros, y al club, todos los chicos dan todo su apoyo, como una pequeña familia, y eso es genial”, dijo.

Su abuelo también sobrevivió al cáncer y la experiencia de ver sufrir a dos personas a las que ama tanto hizo que se decidiera a ayudar a los demás. 

“Fue difícil, no podíamos sacarlos a pasear porque estaban muy débiles y era doloroso verlos en la cama, sin poder hacer nada”, dijo la Ester.

Cuando su tía se sometió al tratamiento, la familia, como muchas otras, se vio en dificultades para pagarlo.

“Mi tía tenía dos trabajos. Su hija mayor también estaba trabajando, por lo que con frecuencia faltaba a la escuela para poder seguir adelante”, comentó.

Poco después de ingresar a la preparatoria Everett Alvarez, escuchó hablar del Interact Club, un club de servicio comunitario patrocinado por el club rotario Salinas Steinbeck Rotary, que tiene el lema: “Dar de sí antes de pensar en sí”. 

“Me siento tan orgullosa de formar parte del club y agradecida por tener la oportunidad de hacer algo por la comunidad”, expresó Ester. 

Amada enfermera, esposa y madre

Wendy Baker fue enfermera titulada y trabajó tanto en el sistema de salud de Natividad como en el Salinas Memorial. Le diagnosticaron cáncer de mama etapa 2 en 2008 y después recibió quimioterapia y se sometió a una cirugía.

Sin embargo, en 2012 la enfermedad avanzaba y le diagnosticaron cáncer de mama etapa 4.

Falleció en agosto de 2015, dejando solos a su esposo por 27 años, el Dr. James Lew, y a sus dos hijas.

Después de su fallecimiento, miembros de la comunidad y el Dr. Lew honraron su memoria estableciendo el Wendy Baker RN Memorial Fund de la Natividad Medical Foundation.

Brinda asistencia financiera a pacientes con cáncer de bajos ingresos que tienen dificultades para pagar por el tratamiento, los traslados, el cuidado de niños y otros gastos. 

“Esto me llena de esperanza. Que nuestra comunidad pueda ver mejores días en el horizonte, a pesar de todos los retos que enfrenta, especialmente todas aquellas familias que sufren los terribles desafíos de enfermedades terminales en muchos niveles diferentes”, dijo el Dr. Lew. “Espero que esto inspire una mayor participación en la comunidad en general para acercarnos a las personas que están pasando por el peor momento de su vida y pasando por una enorme necesidad”.

El Everett Alvarez Interact Club, también conocido como "Wendy's Warriors" (los guerreros de Wendy), ya ha recaudado para el fondo más de $75,000 en cinco años. Cada año, el club le hace entrega al Dr. Lew de los fondos recaudados en honor de su esposa, y este año continuaron la tradición.

“Es la esencia de lo que mi esposa representaba, que era brindar un servicio a la comunidad”, dijo el Dr. Lew. “Considero que estos jóvenes han demostrado ese espíritu de una manera excepcional. Estoy muy emocionado y sin palabras para expresar mi gratitud a estos maravillosos estudiantes... Espero que esto continúe durante mucho tiempo en el futuro”.

La presidenta y directora general de la Fundación Natividad, Jennifer L. Williams-Carpenter, dijo que los fondos recaudados son crucialmente necesarios para pacientes que en ocasiones enfrentan el desafío de tratar de alimentar y mantener a sus familias mientras el cáncer les impide trabajar. 

“Lo que han estado haciendo en los últimos años significa que nosotros podemos decir que sí”, comentó. 

'Futuros filántropos'

Jodie Kaminskis es maestra en la preparatoria Everett Alvarez y asesora del Interact Club. A su madre y hermana se les diagnosticó cáncer de mama y la Sra. Kaminskis dio positivo para BRCA1, un gen al mutar se asocia con un mayor riesgo de padecer cáncer de mama. Se sometió a una doble mastectomía como prevención.

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En 2014, la Sra. Kaminskis ayudó a que el club recaudara $1,200 para un fondo para mamografías en el Salinas Valley Memorial. Después de que Wendy Baker falleciera en 2015, empezaron a contribuir a su fondo conmemorativo. 

Los estudiantes son “futuros filántropos en acción”, dijo. “... El cáncer de mama afecta a una de cada ocho mujeres en los Estados Unidos, y algunos de mis estudiantes se han visto afectados personalmente por él y otros no, pero verlos en acción es muy inspirador”.

Para recaudar el dinero, los miembros del club vendieron artículos como cientos de orquídeas donadas por Matsui Nursery, además de patrocinar competencias estudiantiles de atletismo, recaudando $1 por cada boleto para el fondo. Si bien los años anteriores incluyeron un Hope Football Game, la nueva dirección de atletismo de la preparatoria Everett Alvarez ayudó también a organizar la participación de otros deportes este año.

“Parece que los atletas están muy entusiasmados de que estemos llevando a cabo otros eventos de esperanza”, dijo la Sra. Kaminskis. 

Los miembros también se presentan en los salones de clase y hacen presentaciones sobre el cáncer de mama en todas las aulas.

“El campus realmente apoya el proyecto, y los chicos realmente están emocionados” dijo la Sra. Kaminskis. 

El Everett Alvarez Interact Club cuenta con más de 75 miembros, quienes cada año realizan proyectos filantrópicos a nivel local e internacional. 

“Este vecindario y Salinas reciben muchas malas noticias, pero este es un grupo de adolescentes de Salinas que están siendo líderes positivos de su comunidad”, comentó la Sra. Kaminskis.

Para realizar un donativo deducible de impuestos al Wendy Baker RN Memorial Fund, visite www.natividadfoundation.org/programs/wendy; envíe sus cheques a P.O. Box 4427, Salinas, CA 93912 o llame al 831-755-4187.

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