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The owners hope the hops-and-beans menu will diversify Oldtown's offerings and bring the community together. Kate Cimini, The Californian

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Una noche, la estudiante de Hartnell College, Stephanie Jiménez, revisaba su cuaderno mientras sostenía una pluma y un marcador de textos dentro de la cafetería The Beerded Bean en el casco antiguo de Salinas.

Su libro de texto de psicología estaba abierto sobre la mesa, con un café helado a un lado.

El lugar estaba tranquilo, excepto por el suave murmullo de la máquina de café espresso y la música de R&B de fondo a bajo volumen. Ella se encontraba ahí para asistir a las noches de estudio, el más reciente evento de The Beerded Bean que da descuentos a los estudiantes de Salinas las noches de los martes y jueves.

“Es algo muy útil”, dijo Jiménez, quien estudia derecho penal. “Hay unas cuantas (cafeterías), pero diría que aquí en el casco antiguo, ésta la mejor”.

Jiménez ha ido cada noche desde que la cafetería del casco antiguo empezó a ofrecer un descuento del 10 % a alumnos con credencial de estudiante.

La primera vez que vio el anuncio fue en el campus de la universidad y decidió asistir a la primera noche de estudio el 5 de septiembre.

Los propietarios de The Beerded Bean, Eric Del Real y Ernest "Ness" Rodríguez, quienes se graduaron de North Salinas High a principios de la década del 2000, no asistieron a la universidad, pero comprendieron la necesidad de ofrecer un espacio a los estudiantes.

Publicaron sus ideas para las noches de estudio en una historia de la cuenta de Instagram de la cafetería y recibieron un apoyo abrumador por parte de la comunidad.

“(La gente) ha ansiado algo como esto”, dijo Del Real. “Nos han agradecido por brindar un ambiente seguro para las noches de estudio. Esto es lo que Salinas necesitaba”.

Una noche de mediados de septiembre fue la primera noche de estudio en la cafetería para los alumnos de último año de Salinas High, Dante Jackson y Víctor Carmona. Normalmente van a Cherry Bean, a unos pasos en Main Street.

Los dos amigos habían ido más temprano para pedirle ayuda a un profesor, y se quedaron ahí para terminar su tarea de análisis. Sin embargo, no sabían de las noches de estudio y del descuento en The Beerded Bean.

“La atmósfera que transmite esta zona anima a hacer la tarea’”, dijo Carmona sobre la cafetería.

“No hay suficientes lugares para estudiar en Salinas”, dijo Jackson, quien normalmente camina o toma el autobús para moverse por la ciudad. “Quiero que los lugares estén abiertos por mucho tiempo”.

Salinas, donde el ganador del Nobel John Steinbeck estableció varias de sus novelas, cuenta con pocos espacios para que los jóvenes aprendan y estudien, fuera de algún Starbucks y de las escuelas.

En 2004, el Ayuntamiento Municipal de Salinas planeó cerrar varias bibliotecas de la ciudad, pero los lugareños lucharon por mantenerlas abiertas y más tarde aprobaron una propuesta de iniciativa de ley. Las librerías también son escasas, aunque Downtown Book & Sound ahora se ubica cruzando la calle frente a The Beerded Bean.

La ciudad, que es una comunidad agrícola de clase trabajadora y predominantemente latina, solo tiene un 13 % de personas mayores de 25 años con licenciatura, mucho menos de la mitad del promedio a nivel estatal, de acuerdo con los datos del censo de los EE. UU.

Aun así, a pesar de las barreras en el acceso a la educación, que incluyen factores económicos, más latinos se están inscribiendo en la universidad, según informa el Pew Research Center. La educación también es una de las principales prioridades para los latinos, quienes constituyen cerca del 80 % de los habitantes de Salinas.

Del Real y Rodríguez, como lo demuestran los datos de Salinas, son hijos de trabajadores agrícolas. No fueron a la universidad, no porque no quisieran, dijo Rodríguez, sino porque no pudieron pagarlo. Dicen que iniciaron su negocio porque era su única opción.

Pero esperan que con The Beerded Bean y las noches de estudio, otras personas tengan mayores oportunidades “para poder superar sus limitaciones”, dijo. “Ahora estamos viendo más y más latinos que van a la escuela, más y más latinos que participan... y queremos abrir esas puertas para todos”.

Una noche, Nancy Pérez, originaria de Salinas, repasó su clase de anatomía de Hartnell en The Beerded Bean. Tiene una licenciatura de la Universidad de California en Davis y, desde que regresó, le ha costado trabajo encontrar lugares para estudiar fuera de su trabajo o de su hogar. Espera obtener la cédula de enfermera titulada.

Ella valoraba los espacios públicos en Davis (una ciudad universitaria) que le permitían concentrarse mejor.

“A veces en los espacios comunitarios, cuando puedes ver a otros estudiantes, eso te motiva a estudiar”, dijo.

A Salinas le faltan, por ahora, agregó. Pero ella disfrutó su primera visita a las noches de estudio.

“Ojalá hubiera más lugares como este”, dijo.

Las noches de estudio de The Beerded Bean se llevan a cabo cada martes y jueves de 6:30 a 9 p. m.

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