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Mann Packing, compañía con sede en Salinas, introdujo un nuevo vegetal al mercado estadounidense el mes pasado, presentando un paquete de 10 onzas de ramilletes de caulilini en Chicago.

Antes solo se vendía al mayoreo a restaurantes, pero en la actualidad la caulilini ya está disponible para el público estadounidense. 

¿Pero qué es la caulilini?

La caulilini es una variedad híbrida de coliflor, común en Asia, es un vegetal no modificado genéticamente (no OMG), parece una versión blanqueada del brócoli. Tiene un tallo de sabor dulce que es menos fibroso que el de la coliflor o el brócoli de las variedades estadounidenses. 

La introducción de la caulilini en los mercados estadounidenses es obra del director de operaciones de cultivo de Mann Packing, Rick Harris, quien pasó cerca de tres años trabajando con 12 variedades diferentes para determinar todo, desde el tamaño del arriate hasta los tiempos de la cosecha.

Todo comenzó con un reto: un amigo de Harris llevó la caulilini a una parrillada y lo retó a hacer algo con ella. 

“Bueno, ya sabes, fue la curiosidad, —dijo Harris—, fue todo un reto. ¿Puedo tomar esa variedad y manipularla para convertirla en algo que pueda usar como un nuevo tipo de producto?”

Después de tres años de desarrollo y pruebas, finalmente pudo hacerlo. 

“Empecé con doce variedades diferentes y necesitaba encontrar las que pudiera cultivar aquí en Salinas todo el año —dijo Harris—. Nosotros la procesamos en Salinas, por lo que no quería cultivarla en Yuma durante el invierno, traerla aquí en camión para su procesamiento, y después devolverla en camión para su comercialización”.

Harris hizo pruebas con las doce diferentes variedades, la mayoría de las cuales habían sido diseñadas para crecer en un clima tropical en Asia, y encontró una que creció bien en un clima fresco y templado como el de Salinas. Después, procedió a hacer pruebas con esta, intentando crear una variedad de coliflor de tallo largo.

Conforme probó diferentes métodos de cultivo —como diferentes tipos de riego, diferentes tamaños de arriates y así sucesivamente—, descubrió lo que hacía destacar a la caulilini de su coliflor tradicional.

“La llamo una coliflor de cara abierta porque no la atamos, dejamos que se extienda para permitir su exposición al sol. Conforme adquiere color debido a la luz solar, esta se filtra a través de la planta y mejora el color verde del tallo”, dijo Harris.

“El sabor está en el tallo, no en el ramillete; el ramillete es tan importante para el tallo justo porque atrae la luz solar, mejora el color y el sabor del tallo, es donde está la clave. Mientras que la coliflor no es dulce, la caulilini sí lo es”, explica Harris.

La caulilini parece seguir los pasos del grelo (rapini), una verdura color verde mostaza patentada por D’Arrigo Brothers para su venta en los EE. UU. 

D’Arrigo Brothers ha destacado entre la multitud con su versión de grelo y, de esa forma, Mann Packing podría estar siguiendo el modelo del grelo, según comenta el asistente del comisionado agrícola del Condado de Monterey, José Chang.

“Cuando se empieza a cultivar algo con lo que los clientes no están familiarizados, quieren probar algo nuevo, ver si funcionará y si los agricultores lo cultivarán. No vemos con mucha frecuencia que en el condado se cultiven nuevos productos”, dijo Chang.

Por el momento, la caulilini es considerada una coliflor bebé por la oficina del comisionado agrícola del Condado de Monterey, por lo que cae en la categoría de la coliflor, la cual generó ganancias por $204 millones en 2017, de acuerdo con el informe anual de cultivos del comisionado del condado. Este fue el séptimo cultivo más grande del condado durante ese año.

“Los agricultores siempre están buscando nuevos mercados y clientes, siempre están probando nuevos empaques y nuevas maneras de cultivar. Como con cualquier nuevo producto, solo quieren atraer clientes nuevos y encontrar nuevos mercados”, indica Chang.

Mann Packing tiene exclusividad con la semilla de la caulilini en Norteamérica a través de Aruba Seed Co. y ha registrado como marca el nombre caulilini, igual que D’Arrigo Brothers hizo con el grelo en 1964.

“Pienso que lo primero que cada compañía busca es diversificar su variedad de productos y destacarse del resto”, asevera Norm Groot, director ejecutivo de la Dirección Agrícola del Condado de Monterey. 

“La única forma que (los productores de coliflor) tienen ahora para diferenciarse es el desarrollo de marcas y el empaque —comentó Groot—. La caulilini solo amplía el mercado con un nuevo producto que puede atraer la atención del cliente. Además, como la coliflor se clasifica como un superalimento, eso atraerá la atención de los amantes de la comida. Es una estrategia de marketing, pero también es una manera de poner algo nuevo y diferente frente al cliente”.

La caulilini se venderá en supermercados a partir de este verano; Mann Packing comenzó a comercializar la caulilini en julio de 2017.

Se ha vendido en caña, preservando gran parte del tallo, pero pronto aparecerán las bolsas con ramilletes en los anaqueles de los supermercados, listos para sofreírse, asarse, rostizarse o simplemente como bocadillo. 

Kate Cimini es una periodista multimedia de The Californian. ¿Tiene algún consejo? Llámela al (831) 776-5137 o envíe un mensaje de correo electrónico a kcimini@thecalifornian.com. Suscríbase para apoyar al periodismo local.

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