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Mientras que el equipo de menores de 19 años de los San Jose Earthquakes se dirigía hacia el sur para jugar en las eliminatorias de la U.S. Soccer Development Academy (USSDA) a principios de este mes, dos jugadores locales de Salinas fueron incluidos en esa escuadra: los exjugadores de los Alisal Trojans, Jerry Ayón y Joel García.

Los dos jugadores de Alisal tomaron caminos diferentes para llegar a los equipos juveniles de los Earthquakes, pero podrían desempeñar importantes papeles en el equipo como los atletas más recientes que destaquen la visibilidad del talento del futbol soccer del Valle de Salinas.

El profesional precoz

Ayón estuvo afiliado en dos equipos premier locales: El Camino Football Club, que tuvo un equipo nominado como uno de los tres mejores del país el año pasado, y Alisal, una potencia perenne en la Liga Atlética de la Costa del Pacífico (PCAL, en inglés), división Gabilan.

Esos antecedentes le dieron un sólido conjunto de habilidades, ya que anotó tres goles e hizo seis asistencias como el único alumno de primer año del equipo de los Trojans ganador de la división Gabilan esa temporada.

Esa producción, además de algunas apariciones con el equipo estadounidense de la liga sub-16, llamó la atención del equipo de su ciudad natal, Monarcas de Morelia, en el estado mexicano de Michoacán.

Después de su temporada como novato con los Trojans, se mudó al sur para jugar para Monarcas, equipo de la Liga Premier (tercer nivel más alto) en México. 

También entrenó con el equipo nacional estadounidense de la liga sub-18, incluso después de salirse de Alisal, en la búsqueda de una carrera profesional.

Esta primavera conmemora su primera temporada con los Earthquakes, pero ya ha dejado su huella.

“Es diferente en comparación con otros equipos con los que he jugado porque se requiere de una mayor fortaleza mental y física, además de que es una mayor responsabilidad”, dijo Ayón mediante un mensaje de texto. “La Earthquakes Academy es más competitiva y prepara a aquellos que buscan jugar el deporte a nivel profesional”.

Ayón inició en 20 juegos y jugó en otros tres, anotando cinco goles, trayectoria que lo convirtió en el segundo mejor del equipo.

“Ha estado entrenando con los Earthquakes y con (el entrenador en jefe del equipo de la MLS, Matías) Almeyda durante unos dos meses”, comentó el entrenador en jefe de Alisal, Mark Cisneros. “Simplemente es uno de esos jugadores muy especiales”.

La revelación

Joel García es mucho más novato en las filas profesionales que Ayón, pero ha sacado el mayor provecho a esta oportunidad.

La última temporada se convirtió en un productivo mediocampista para los Trojans. Como jugador de segundo año anotó cuatro goles y empató un récord del equipo con ocho asistencias, según las estadísticas de la liga. Nada mal para uno de entre solo tres estudiantes de los dos primeros años en el equipo que obtuvieron para Alisal su primer título de la NorCal Division II.

Posteriormente ingresó al campo en la primavera con el equipo de menores de 17 años de edad de los Earthquakes y metió tres goles en los siete partidos que jugó.

“Formar parte del club realmente fue estresante —dijo García—, con la presentación en una nueva atmósfera y grandes expectativas”.

A esto le ha seguido otra sólida temporada: cuatro goles en 22 juegos, habiendo iniciado en todos.

“(García) es unos cuantos años menor que (Ayón), pero es igualmente talentoso —dijo Cisneros—; posee una mente grandiosa (para el futbol soccer) y espero que participe en las eliminatorias”.

“Tenerlo (a García) en el equipo ha sido increíble porque ha facilitado la transición de jugar con los Earthquakes”, comentó Ayón.

“Destrucción de barreras”

Es difícil que los atletas del área llamen la atención de los clubes y los programas de desarrollo, ya que se brinda más atención hacia el norte, hacia el área de la bahía de San Francisco, o no es factible que los jugadores locales se unan a los clubes, ya sea por la distancia o el costo.

Pero con el éxito de Ayón y García esa atención ha cambiado notablemente hacia el sur, al Valle de Salinas, al menos para los Earthquakes.

“Gracias a ellos, los Earthquakes que conozco ahora tienen una presencia dominante en el área de Salinas —dijo Cisneros—. Ha tenido que pasar mucho tiempo para que suceda”.

Tampoco son los únicos jugadores recientes de los Trojans en llamar la atención: el exjugador más valioso de la división Gabilan, Ángel Amezcua, también jugó en cinco juegos en el equipo de menores de 19 años de los Earthquakes.

“Saber que los tres tenemos antecedentes similares nos ayuda a apoyarnos entre nosotros dentro y fuera de la cancha para seguir adelante”, dijo Ayón.

“Es muy agradable tener amigos con los que has jugado toda tu infancia en el mismo club” —dijo García—; espero que pronto más jugadores de la comunidad puedan formar parte de esta experiencia”.

Ha pasado casi una década desde que David Estrada causó sensación como exjugador de los Alisal Trojans al unirse a las filas de la MLS, cuando los Seattle Sounders lo reclutaron en 2010. Pero con el reciente éxito de Ayón, García, Amezcua y otros jugadores como Enrique Montaño, el programa de futbol soccer de los Trojans y los jugadores del Valle de Salinas como grupo, continúan recibiendo un mayor reconocimiento.

“Mentalmente están destruyendo esas barreras —dijo Cisneros—. Ahora lo imposible parece posible”.

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