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Siete escuelas del condado de North Monterey ahora recibirán un aviso por anticipado cuando se vayan a rociar pesticidas sobre los cultivos cercanos a las escuelas. 

La medida forma parte del proyecto piloto de 3 años del comisionado agrícola del condado de Monterey que busca informar mejor a los residentes sobre el uso de fumigantes. 

Jim Bogart, presidente de la Asociación de Productores y Transportistas (Grower-Shipper Association), dijo que el acceso de las comunidades a la información sobre pesticidas es crucial.

“Si (las personas) no saben o no entienden lo que sucede, temen lo peor”, dijo. “Cualquier cosa que pueda eliminar esa confusión o cualquier información errónea es realmente algo muy, muy bueno”.

Un estudio realizado en 2014 por el Programa de rastreo de salud ambiental de California (California Environmental Health Tracking Program), una colaboración entre el Departamento de Salud Pública estatal y el Instituto de Salud Pública, reveló que el condado de Monterey tenía algunos de los porcentajes más altos en el estado de escuelas cercanas a lugares donde se aplican pesticidas.

El estudio mostró que era mucho más probable que los estudiantes hispanos estuvieran en escuelas cercanas a los máximos niveles de uso de pesticidas, lo cual es una inquietud de salud pública.

Los pesticidas han sido una inquietud común

Los pesticidas cerca de las escuelas han sido una inquietud de la comunidad durante años. Los residentes de Salinas Valley tuvieron reuniones sumamente concurridas en 2016 acerca de los cambios propuestos en la política del Departamento de Regulación de Pesticidas de California (DPR en inglés) para la aplicación de pesticidas cerca de las escuelas. 

Actualmente, una regulación estatal de 2018 prohíbe que muchos tipos de pesticidas sean usados dentro de un cuarto de milla de las escuelas y guarderías durante sus horarios normales.

Al ser pesticidas de uso restringido, las fumigaciones se consideran peligrosas y requieren un permiso para su aplicación tanto por aire o como por suelo con el fin de eliminar plagas, de acuerdo con los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. La exposición normalmente ocurre por inhalación. 

Como parte del proyecto piloto, el condado emite un aviso con cinco días de anticipación a las personas ubicadas dentro de un radio de un cuarto de milla de la aplicación planificada de fumigantes en campos de cultivo adyacentes a 10 escuelas en el condado de Monterey.

Inicialmente se incluyeron tres escuelas en 2016, ahora se han sumado siete escuelas del condado de North Monterey.

Las nuevas escuelas incluyen a la mayoría del Distrito Escolar Unificado del Condado de North Monterey: Castroville Elementary, Central Bay High School, Echo Valley Elementary, Elkhorn Elementary, North Monterey County High School, North Monterey County Middle School y Prunedale Elementary.

Aquellos que se inscriban al proyecto podrán recibir notificaciones de texto o por correo electrónico por parte de la oficina del comisionado agrícola. Las escuelas también informan a los estudiantes y a las familias.

El año pasado, el proyecto presentó su sitio web bilingüe, el cual proporciona información en inglés y español acerca de las regulaciones para el uso de pesticidas, los lugares donde se usan y datos sobre la salud. También hay una encuesta en la que se puede participar.

“No es algo obligatorio para nosotros, pero creo que es algo muy prudente que podemos hacer por la comunidad y por la agricultura a nivel local”, dijo el comisionado Henry Gonzales.

Los nuevos cambios fueron posibles gracias a un subsidio de $94,000 del DPR que durará hasta junio de 2020.

Martha Sánchez, coordinadora de justicia ambiental del DPR, afirmó la necesidad de que los reguladores estatales protejan la salud de los seres humanos.

“No quiero ver transparencia, quiero ver acciones”, expresó. “Esto demuestra en forma real y honesta que estamos allá afuera. Estamos trabajando con todos para hacer esto posible”.

El proyecto piloto fue creado en 2016, en asociación con defensores agrícolas, líderes laborales, funcionarios escolares y reguladores de pesticidas. Los organizadores lo alabaron por ser el primero de su tipo.

Históricamente, la coalición de grupos de intereses no se ha puesto de acuerdo sobre los pesticidas, pero el proyecto piloto ha sido la excepción.

César Lara, director ejecutivo del Consejo laboral de Monterey Bay Central, dijo que la ampliación del proyecto piloto y su sitio web siguen siendo pasos en la dirección correcta.

“Tenemos que ampliar esto en todo el condado y a nivel estatal, porque la información es poder”, expresó. “Si usted es maestro en un salón de clases y cuenta con esta información, puede tomar medidas”.

Sin embargo, aclaró que su organización, junto con Californians for Pesticide Reform, siguen insistiendo en ver zonas de delimitación más extensas que solo un cuarto de milla.

Y mientras Lara argumentó que los productores y las escuelas necesitan tener una mejor relación, hizo un llamado para que los consejos escolares tengan más cuidado al construir escuelas en terrenos agrícolas.

Las tres escuelas originales que participaron fueron Ohlone Elementary, Hall Elementary y Pajaro Middle School, todas ubicadas en el Distrito Escolar Unificado de Pajaro Valley (PVUSD, en inglés).

Al supervisar la implementación del proyecto, Michelle Rodríguez, superintendente del PVUSD, habló sobre sus beneficios

Gonzales dijo que los comentarios de los miembros escolares del PVUSD dieron como resultado que se enviaran notificaciones por correo electrónico y mensajes de texto antes del uso de los fumigantes.

Sin embargo, Rodríguez enfatizó: “Realmente no se trata del sitio web solamente. Se trata de la relación raíz que permitió que se tuviera el sitio web. Pienso que fue la primera vez que todas las partes se juntaron y decidieron algo en lo que todos ganamos, nuestros estudiantes y nuestra comunidad”.

La superintendente del NMCUSD, Kari Yeater, no estuvo disponible para dar sus comentarios el miércoles.

En última instancia, Gonzales espera ampliar el proyecto a más productores y escuelas, además de incluir todos los pesticidas de uso restringido, no solo fumigantes.

Está convencido de que el proyecto tiene el potencial de ampliarse también a nivel estatal. Pero primero deben determinar si las personas atienden en forma suficiente las notificaciones.

“¿La gente realmente quiere tener esta información?”, comentó Gonzales. “Esa debe ser la pregunta que necesita una respuesta”.

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