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Painted lady butterflies are migrating by the millions across Southern California, so get out and enjoy them while you can. Steve Byerly, Ventura County Star

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Coincidiendo con las siempre populares superfloraciones del sur de California, las mariposas conocidas como "damas pintadas" han continuado su migración en masa hacia el norte desde la frontera de EE. UU. con México.

En el último mes, el condado de Monterey ha visto grandes hileras de estos insectos cuyo nombre científico es Vanessa cardui.

"La gente está entusiasmada por salir a ver la naturaleza", dijo Laura Lee Lienk. “La naturaleza les revolotea por la cabeza y les saluda con su belleza”.

Como profesor de ciencias naturales y director del programa de educación y restauración ecológica Return of the Natives (Regreso de los nativos) de la Universidad del Estado de California, Monterey Bay, Lienk comenta que las damas pintadas y la superfloración inspiran a la gente a pasear al aire libre.

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Cabe aclarar que las damas pintadas no son mariposas monarca (Danaus plexippus), esas son mariposas más grandes, más lentas y también migratorias que viajan desde México a través de los EE. UU. Las monarca viajan al sur en el otoño y su cantidad ha disminuido dramáticamente en años recientes.

Pacific Grove, el hábitat de la mariposa monarca conocido en todo el mundo, ha sido testigo del declive de 45 000 mariposas contadas en 1997 hasta solo 705 en noviembre pasado, de acuerdo con datos de la Xerces Society, una organización sin fines de lucro con sede en Portland que se dedica a la conservación de los invertebrados y sus hábitats.

“No son monarca. Los medios informan que están a punto de extinguirse en California”, dijo Arthur Shapiro, profesor de evolución y ecología de la Universidad de California, Davis. “Las damas pintadas tienen un potencial reproductivo mucho mayor en California”.

Las damas pintadas están programadas para emigrar hacia el norte a mediados de marzo, saliendo a toda velocidad desde diferentes áreas del desierto, explicó Shapiro. En su sitio web sobre mariposas de la UC Davis, el profesor destaca que pueden viajar de Bishop a Davis en solo tres días.

Esas migraciones ocurren cada año, solo que definitivamente con menos mariposas. Este año hay más vegetación gracias a las superfloraciones del desierto y al aumento de las lluvias, lo cual brinda alimento a las mariposas.

Este fenómeno fomenta la aparición de más orugas, que después emigran hacia el Noroeste del Pacífico y más allá. Tienden a volar en paralelo por la Sierra Nevada, en ambos lados, y pueden seguir patrones a lo largo de la costa del Pacífico, como el condado de Monterey, conforme las poblaciones se expanden.

También varían por región y por viaje. Aquellas que se dirigen al norte son pequeñas y pálidas, mientras que las que viajan hacia el sur durante el verano tienden a ser más grandes y con colores más vivos.

La última gran migración, dijo Shapiro, fue en 2005, uno de los años más húmedos para los desiertos de California. En su sitio web sobre mariposas, Shapiro dice que Sacramento registró, durante el momento más intenso de la última migración, tres damas pintadas por segundo en el campo de visión (de una persona).

Aunque Lienk menciona que este no es un método científico, dijo que contó alrededor de 28 por minuto el 30 de marzo mientras practicaba el senderismo en el Monumento Nacional de Fort Ord, entre Monterey y Salinas.

También dijo que disfrutar la vista de las flores silvestres locales en el Parque Regional Toro y los Parques Nacionales Fort Ord y Pinnacles es una experiencia grandiosa, pero estas proezas naturales también se pueden observar a lo largo de las carreteras locales.

“Uno ni siquiera tiene que salir de excursión, podemos verlas revoloteando en nuestras flores silvestres”, dijo Lienk, agregando que las mariposas también sirven de polinizadoras. “Todo está conectado”.

Las damas pintadas suelen ir a cualquier sitio que no sea boscoso, incluidos lotes vacíos, campos agrícolas o cualquier lugar que no tenga obstáculos para que puedan moverse, agregó Shapiro. Las damas pintadas también consumen muchas hierbas, como el cardo estrella y la borraja.

Pero los cultivos en línea normalmente no resultan afectados por ellas, por lo que Shapiro dice que los productores de lechuga no deberían preocuparse.

Aunque un aspecto positivo es que se comen a varias de las hierbas que pueden ser dañinas para las frutas y verduras, esto solo ocurre durante unas cuantas semanas cuando están por la zona, por lo que los productores y defensores de la reforma de los pesticidas no deberían considerarlas como un herbicida seguro.

Matthew Shepherd, director de comunicaciones y difusión de la Xerces Society, señaló los esfuerzos que están haciendo los agricultores para crear hábitats para mariposas, incorporándolos en zanjas, zonas ribereñas y a los costados de las carreteras.

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También agregó que son una especie resistente de mariposa que vive en la mayoría de los continentes.

Estas mariposas van reproduciéndose sobre la marcha y Shapiro dijo que acaba de ver otro grupo de damas pintadas en Davis después de unos días de una gran migración. La organización de Shepherd en Portland espera ver damas pintadas cualquier día de estos.

“Es una mariposa extraordinaria”, comentó Shepherd. “La gente debería simplemente sentarse y disfrutarlas. Con demasiada frecuencia, nos dejamos llevar por las historias de terror y de tragedia”.

A finales del verano, ellas regresarán al sur tras su migración al norte.

Dependiendo de su ruta de vuelo, su descendencia podría ser vista en el condado de Monterey. No hay cómo saber cuándo podría regresar otra migración.

Shapiro dijo: “Graben un video, disfrutarán verlo más tarde. Esa es mi recomendación”.

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