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Más de un año después de que 17 trabajadores agrícolas se enfermaran por una posible exposición a pesticidas en los campos de Salinas, Tanimura & Antle recibió una multa propuesta de $5,000 por no llevarlos inmediatamente a los servicios médicos para su atención cuando estaban enfermos.

Trabajadores del campo de apio enfermos, muchos de ellos con náuseas, mareos, entumecimiento y vómitos, se trasladaron por sí mismos al hospital en junio de 2017.

En una carta del 1 de febrero enviada a la compañía, el Comisionado de Agricultura del Condado de Monterey propuso una sanción civil de $5,000 por el incidente de 2017. 

La infracción emitida hizo énfasis en que los trabajadores enfermos no fueron trasladados a recibir atención médica en tiempo y forma. 

“Con tanta gente en la cuadrilla, en lo que se centra principalmente la infracción es en los trabajadores que por sí mismos se trasladaron y que no fueron llevados”, agregó el comisionado Henry Gonzales.

The Californian obtuvo la notificación de la acción propuesta a través de una solicitud hecha de acuerdo con la Ley de Documentos Públicos de California.

En agosto, la oficina del Comisionado de Agricultura completó su investigación y emitió una notificación de infracción.

“Lo que tomamos en consideración son todas las circunstancias del caso”, dijo Gonzales, refiriéndose a la investigación llevada a cabo por su oficina, “y todas las circunstancias, tanto agravantes como atenuantes, de lo sucedido”.

De acuerdo con la notificación, el rango de multas para esta infracción está entre $700 y $5,000. “En este caso, la multa se fijó en $5,000, en parte debido a la toxicidad de los pesticidas involucrados y a la cantidad de trabajadores cuyas vidas fueron puestas en riesgo al ser conducidos a un médico por personas que se sabía estaban experimentando síntomas de la misma enfermedad”, afirma el documento del 1 de febrero.

Tanimura & Antle no respondió a las solicitudes de comentarios.

 

Para avanzar en este proceso, Tanimura & Antle tendrá la oportunidad de revisar la evidencia de la notificación propuesta y podría solicitar una audiencia para presentar evidencia contra la decisión.

Y si la compañía no está de acuerdo con la decisión del comisionado, sus representantes podrían solicitar una apelación al director del Departamento de

Regulación de Pesticidas de California.
Si bien la compañía indicó anteriormente que niega haber permitido que los empleados que se sabía estaban experimentando síntomas condujeran ellos mismos al hospital, Kyla Oberman, directora de mercadotecnia de Tanimura & Antle, dijo que en el pasado estuvo revisando las políticas internas para incorporar consideraciones adicionales a las prácticas.

 

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Se sospecha que los pesticidas en un campo cercano podrían haberse volatilizado (es decir, los vapores de los pesticidas se dispersaron por el aire) hacia el área donde los trabajadores se enfermaron durante una mañana nublada el 22 de junio de 2017, como se detalla en una investigación posterior realizada por la oficina del Comisionado de Agricultura.

Gonzales dijo que la volatilización es una ocurrencia rara, pero no está claro con qué frecuencia ocurre, debido a la falta de informes y a la gravedad con la que los trabajadores adquieren enfermedades relacionadas con pesticidas.

Una cuadrilla de 18 personas llegó para trasplantar el apio aproximadamente a las 4 a.m. justo dentro de los límites de la ciudad de Salinas, según la investigación de 2018 que condujo a la multa propuesta.

Estacionaron sus vehículos y trabajaron a menos de 15 pies de un campo de apio adyacente al cual un fumigador sin licencia había aplicado cinco pesticidas a las 10 p.m. de la noche anterior.

El campo adyacente había sido tratado con insecticida Lannate SP, Coragen Insect Control, Movento, Pounce 25 WP y SYL-TAC-EA, según lo indica la notificación. Este campo tenía señales de advertencia de uso de pesticidas, indicando que no estaba permitido poner un pie en esos campos durante 48 horas.

El Lannate, que contiene el ingrediente activo el metomilo, es un pesticida de uso restringido y es altamente tóxico para los humanos, de acuerdo con el etiquetado aprobado por la Agencia de Protección Ambiental de Estados Unidos. Los síntomas de intoxicación causados por este insecticida que figuran en la etiqueta de advertencia pueden ser: debilidad, visión borrosa, dolor de cabeza, náuseas, calambres abdominales, molestias en el pecho y temblores musculares.

En las muestras de ropa recolectadas de 13 de los trabajadores enfermos durante la investigación se detectaron uno o más de los pesticidas aplicados, incluido el ingrediente activo del Lannate.

A aproximadamente 200 pies de distancia, la investigación descubrió que un fumigador sin licencia también había aplicado pesticidas en un campo de lechugas a las 10:30 p.m.

La cuadrilla que llegó por la mañana comenzó entonces a trasplantar el apio. Quince minutos después de que empezaron, los trabajadores comenzaron a desarrollar “síntomas de intoxicación relacionada con pesticidas, incluyendo irritación de los ojos, visión borrosa, mareos, dolor de cabeza, dolor de garganta, tos, dolor estomacal, dificultad para respirar, presión en el pecho, debilidad y náuseas”, según describe la notificación dirigida a Tanimura & Antle.

El jefe de cuadrilla y el supervisor determinaron que los trabajadores necesitaban buscar atención médica en el Salinas Valley Memorial Healthcare System. Pero debido a la escasez de vehículos, tres trabajadores agrícolas (dos de los cuales informaron directamente al jefe que presentaban síntomas antes de ir al hospital) trasladaron ellos mismos a los trabajadores al Salinas Valley Memorial.

Debido a que Tanimura & Antle no se aseguró de que todos los empleados posiblemente enfermos fueran llevados a consultar a un médico, la oficina de Gonzales emitió una infracción. Según la notificación, el reglamento que la compañía está acusada de haber violado tiene el propósito de “garantizar que los trabajadores del campo que podrían sufrir lesiones o enfermarse a causa del uso de pesticidas reciban atención médica de inmediato, disminuyendo así la gravedad de cualquier efecto en la salud”.

Tanimura & Antle tiene 20 días a partir del 1 de febrero para responder a la notificación del comisionado, ya sea pagando una tasa o solicitando una audiencia.

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