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El representante Jimmy Panetta y la senadora Dianne Feinstein han coauspiciado un proyecto de ley que ofrecerá a los trabajadores agrícolas un posible camino hacia la obtención de la ciudadanía, además de proporcionar a la industria agrícola una fuerza laboral más estable.

Docenas de legisladores firmaron para auspiciar el proyecto de ley, incluidos más de 20 de California. El proyecto de ley 'Tarjeta Azul' podría inyectar de energía a la industria agrícola, revitalizando una fuerza laboral envejecida y marginada. 

El 'Plan de Acción y Vivienda para los Trabajadores Agrícolas' de 2018 del condado de Monterey, para los Valles de Salinas y Pajaro, muestra que más de 91,000 trabajadores agrícolas vivían y trabajaban en el condado en 2016. Se estima que la mitad de los trabajadores agrícolas de California son indocumentados y que la edad promedio de los trabajadores agrícolas documentados está aumentando significativamente. Como tal, el área necesita una inyección de trabajadores más jóvenes y documentados. 

De acuerdo con el director ejecutivo del Departamento Agrícola del condado de Monterey, Norm Groot, el programa de trabajadores agrícolas temporales ha sido un problema durante más de una década en el Valle de Salinas.

Los agricultores han constatado escasez de mano de obra en los últimos años debido a la deficiencia en los programas H-2A y al envejecimiento de los trabajadores.

En virtud del proyecto de ley 'Tarjeta Azul', cualquier persona que haya estado trabajando en el campo por 100 días en los últimos dos años tiene la oportunidad de inscribirse en el programa. Eso les daría derecho a ellos, y a los miembros de su familia, a un permiso de trabajo y a protección contra la deportación.

Después de trabajar en el campo por otros 150 días al año durante tres años (o 100 días al año durante cinco años), los titulares de la Tarjeta Azul serían elegibles para solicitar la residencia legal y luego la ciudadanía. 

El trabajador agrícola promedio en el condado de Monterey pasa 7.5 meses trabajando en el campo y ha trabajado para su empleador durante cuatro años, de acuerdo con el condado. La mayoría de los trabajadores solo han completado la escuela primaria y, como trabajadores agrícolas, ganan un ingreso promedio de $25,000 al año.

“Parece que desde que esta administración llegó a la Casa Blanca, ha habido ataques constantes contra la comunidad inmigrante”, dijo Leydy Rangel, especialista en comunicación de la Fundación de Trabajadores Agrícolas Unidos. “Sabemos que estos trabajadores agrícolas merecen la oportunidad de poder trabajar sin la amenaza constante de ser separados de sus familias”.

“Esto también proporcionará a los agricultores la fuerza laboral estable que están buscando”, dijo Rangel. “Tomaremos medidas para asegurarnos de que todos los representantes de los distritos agrícolas firmen este proyecto de ley”.

Rangel también citó como un paso positivo una nueva ley que entró en vigor con el nuevo año y que reduce la cantidad de tiempo que los trabajadores agrícolas pueden pasar en el campo antes de tener derecho a horas extras. Eso, dijo ella, es una protección adicional para los trabajadores agrícolas que ella desearía ver en todo el país. 

La Federación de Departamentos Agrícolas de California (CFBF en inglés), una organización sin fines de lucro que trabaja para proteger los campos y ranchos agrícolas familiares elogió el proyecto de ley “Tarjeta Azul” el jueves en un comunicado de prensa. 

De acuerdo con el presidente de la CFBF, Jamie Johansson, el proyecto de ley aborda un componente crítico de la reforma migratoria.

“Los empleados agrícolas y los agricultores necesitan una legislación que aborde la situación jurídica de los empleados y sus familiares inmediatos que se encuentran en el país ahora”, dijo Johansson.

“Aunque esta legislación es un primer paso importante, la CFBF apoya una reforma migratoria integral que permitiría a los futuros empleados migrar más fácilmente hacia y desde su país de origen, así como a moverse de un campo agrícola a otro para conseguir empleo”, dijo, instando al Congreso a continuar abordando las necesidades de los agricultores y empleados a través de una reforma más amplia del sistema migratorio. 

Feinstein presentó dos iteraciones anteriores de este proyecto de ley en 2013 y 2017, con diferentes niveles de apoyo. Panetta fue un defensor de la versión de 2017 del proyecto de ley.

El proyecto de ley enfrentó resistencia por parte de los conservadores, concretamente del ex presidente del Comité Judicial, Bob Goodlatte, quien propuso el proyecto de ley sobre inmigración de Goodlatte, que permitía a las empresas estadounidenses contratar a 450,000 trabajadores extranjeros durante tres años, siempre y cuando no encontraran trabajadores estadounidenses que pudieran realizar esos trabajos. 

La propuesta de Goodlatte fracasó en la Cámara de Representantes.

“El apoyo de Panetta para este proyecto de ley no ha cambiado”, dijo la secretaria de prensa de Panetta, Sarah Davey. “Si la pregunta es por qué ahora, es porque la urgencia solo ha aumentado. Las directrices para las deportaciones del gobierno de Trump, que significa la anulación de las directrices de Obama, se han expandido enormemente, por lo que existe la preocupación de que los trabajadores agrícolas se vean afectados de una manera que no ocurrió en los últimos años”.

“Existe tanta incertidumbre en el distrito y en todo el condado”, continuó Davey. “Apoyar el proyecto de ley les dará más certeza e iniciará una conversación sobre nuestro resquebrajado sistema migratorio”.

Davey agregó que muchos trabajadores agrícolas ya han estado viviendo en el condado de Monterey durante tanto tiempo que han contribuido tanto a la economía como cualquier otro residente. 

“Darles la oportunidad de emprender un camino hacia la obtención de la ciudadanía”, dijo Davey, “es un objetivo y una prioridad”.

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