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El Salón de la Fama Deportivo del Valle de Salinas cuenta con 55 atletas y cuatro equipos que han sido inducidos a sus filas. El salón incluye a entrenadores y atletas de gran variedad de deportes como el motociclismo, el golf, el softbol, el basquetbol y el fútbol americano, entre otros.

Sin embargo, hay un deporte que no está representado, el fútbol soccer.

Eso cambiará el próximo mes de agosto, con la inducción de Ramiro Corrales, jugador estrella de la preparatoria North Salinas High.
Tradición cambiante

Cuando Corrales llegó a la preparatoria North Salinas High en el otoño de 1991, los Vikings habían estado en las eliminatorias solo en una ocasión desde la creación del formato de eliminatorias de la Sección de la Costa Central (CCS) en 1970.

Eso cambió rápidamente después de que él llegó.

Los Vikings lograron tres viajes directos a las eliminatorias entre 1993 y 1995, y llegaron hasta la ronda de semifinales en 1995. En esa ocasión perdieron ante Bellarmine, equipo que se coronaría campeón y que había ganado cuatro de los últimos cinco títulos de la primera división del CCS; pero a pesar de eso, el equipo demostró haber mejorado notablemente.

Corrales se graduó en 1995 y dejó un legado perdurable, ya que los Vikings fueron cocampeones de la primera división en 1996, venciendo a Bellarmine en camino a la victoria. 

Después de una exitosa carrera que ayudó a cambiar por completo la fortuna de North Salinas High, Corrales se dirigió a las filas profesionales y fue reclutado en la selección inaugural de jugadores de la MLS en 1996.

Cerca de casa

Corrales fue reclutado por el Columbus Crew en la 81a posición en 1996. De inmediato fue intercambiado para estar mucho más cerca de Salinas y fue enviado al equipo San Jose Clash (que posteriormente se rebautizó con el nombre de Earthquakes), donde debutó el 28 de abril de 1996.

De manera muy parecida a lo que sucedió en la preparatoria, el defensor no tardó en dejar su marca. Le tomó 41 días lograr su primera asistencia y anotó su primer gol en septiembre, contra el equipo Tampa Bay Mutiny. Esos fueron los únicos logros del novato en los 11 juegos en los que participó ese año.

En la selección de expansión de 1997 fue tomado por el equipo Miami Fusion, y en 1998 fue intercambiado al equipo New York MetroStars (que posteriormente cambió de nombre a Red Bulls). Jugó otras dos temporadas en la costa este antes de regresar a San José por medio de un intercambio en 2001.

Fue ahí que su carrera verdaderamente despegó. 

Los Earthquakes, bajo la dirección del entrenador Frank Yallop, tuvieron la mejor racha de la historia del equipo y consiguieron dos copas de la MLS (2001 y 2003), así como el mejor final en la historia del equipo (1° de la Conferencia Occidental en 2003).

Yallop obtuvo el título de entrenador del año de la MLS en 2001, y Corrales fue una parte integral de los defensivos que estuvieron entre los que permitieron menos goles cada año durante el tiempo que pasó ahí. 

Un período en el extranjero

Después de la temporada de 2003, Yallop se fue a dirigir el equipo nacional canadiense. Los Earthquakes tuvieron un año difícil y, al igual que muchos otros jugadores del país, Corrales buscó su próximo equipo en otro lugar.
Ese otro lugar terminaría siendo Europa.

En ese tiempo, los equipos europeos pagaban mucho más que los de la MLS. Hamarkameratene (HamKam), el equipo noruego que contrató a Corrales en 2005, ofrecía contratos mínimos de más de $45,000 dólares, mucho más que el mínimo de $32,000 dólares que ofrecía la MLS. Los salarios en el extranjero podían llegar a casi $300,000 dólares para algunos jugadores.

Aunque el dinero era muy bueno, la pasión por el juego era un enorme atractivo. 

“Cualquier juego regular allá es como un juego de eliminatoria en la MLS, tienes que dejar todo en el campo para poder conseguir esos puntos”, dijo Corrales en 2008.

“Todos los juegos son importantes. No es como la MLS, con eliminatorias y todo eso. Toman todos los juegos muy en serio”.

Corrales pasó tres años en la liga premier de Noruega y ganó un título en 2007.
Reunión en San José

Aunque San José se había mudado a Houston en 2006, la franquicia se creó de nuevo a partir de la temporada de 2008. El retorno de los Earthquakes incluyó a una cara conocida como entrenador en jefe, Yallop.

Corrales no tardó mucho en seguirlo. Lo contrataron para jugar con los Earthquakes de nuevo en 2008, y sirvió como capitán después del intercambio del defensor Nick García.

“Él no grita, pero se asegura de que si necesita hablar con ellos y comunicarles algo, así lo hará”, dijo Yallop en ese momento. “Muchas veces yo voy y le pregunto cómo se sienten los muchachos”.

También le ayudó el hecho de ser trilingüe.

“Mi español y portugués no sirven, y el inglés de los jugadores que hablan español es limitado”, dijo Yallop. “Él habla esos dos idiomas, así que habla por todos”.

Fue capitán del equipo desde 2008 hasta que se retiró en 2013. El equipo nunca recuperó el nivel de ganador de títulos que había disfrutado en su primer período, pero recibió el honor de ser nombrado equipo estrella en 2012. 

En su juego final contra el FC Dallas en octubre de 2013, los jugadores lo sacaron cargado del campo cuando fue reemplazado en el segundo tiempo. 

Corrales le entregó su banda de capitán a Chris Wondolowski al pasarle el liderazgo del equipo al jugador más joven.

“Estoy muy orgulloso de haber estado en el mismo campo que Ramiro”, dijo Wondolowski después del juego.

Corrales sigue siendo el segundo en juegos jugados en la historia del equipo y el sexto en asistencias, y fue inducido al Salón de la Fama del club en 2015.

En esta ocasión, otro Salón de la Fama le dará la bienvenida a Corrales. Es difícil encontrar a un atleta más condecorado para que sea el primero en representar al fútbol soccer en la historia del Valle de Salinas.

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