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Las vacaciones de verano permiten que los atletas estudiantes tengan tiempo para entrenar, jugar en equipos de clubs o disfrutar sus vacaciones fuera de las canchas. 

Los niños de la Academia de Básquetbol Gil podrán combinar todas estas actividades durante un viaje de casi tres semanas.

A principios de este mes, 62 niños y sus chaperones partieron en un viaje a México que incluye una combinación de excursiones a sitios de interés por todo el país y unos días de básquetbol.

La academia

La Academia de Básquetbol Gil (GBA) tiene su sede en Salinas, y fue creada en 2009 por el director atlético y entrenador en jefe del equipo de básquetbol para niños de Alisal High José Gil y su esposa Eva Silva. Con la misión de “facultar a la juventud al desarrollar sus habilidades atléticas, liderazgo, ética de trabajo y compromiso con la comunidad”, la GBA incluye actualmente a más de 400 niños y una docena de equipos.

“Nuestra meta principal no era necesariamente el básquetbol”, dijo Silva el año pasado. “Se trataba más bien de tener una organización, algo para mantener a los niños en una actitud positiva, algo que pudieran hacer después de la escuela, que los entusiasmara, algo que los mantuviera involucrados en sus actividades escolares también”.

De acuerdo con su énfasis en el trabajo positivo fuera de la cancha, la GBA hizo recientemente un viaje a Santa Cruz que culminó con una visita a la Universidad de California en Santa Cruz con el entrenador de básquetbol Ron DuBois y su esposa Rebecca, profesora asistente de ingeniería biomolecular. 

Como les quedaron unas horas libres después de la visita, los niños se dirigieron al malecón de la playa de Santa Cruz para divertirse un rato.

La ‘gira mundial’

Una de las tradiciones exclusivas de la GBA es su “gira mundial” bienal, en que la academia viaja a otro país a jugar básquetbol y experimentar la cultura de ese lugar.

La gira mundial inaugural de la GBA en 2011 llevó al grupo a Nueva Zelanda y Hawaii, y después a un viaje a Costa Rica en 2012. En 2014, 82 miembros de la GBA viajaron a la República Dominicana y más de 100 viajaron a Italia en 2016.

Estas giras han pasado de ser algo ocasional para convertirse en una tradición bienal, gracias a los enormes esfuerzos realizados para recaudar fondos. Para el viaje a México de este año, la GBA recaudó más de $137,000 dólares para enviar de viaje a 62 niños, mientras que los numerosos chaperones pagaron su viaje en mensualidades. 

Para algunos de los niños, esta es la primera vez que salen de Salinas.

“Niños que nunca han salido de Salinas de pronto tienen sellos en sus pasaportes gracias a nosotros”, dijo Gil. “Soñamos y luego convertimos el sueño en realidad”.

Aunque las giras mundiales incluyen experimentar la cultura de otro país, también contienen el elemento que une todo esto: el básquetbol.

Normalmente, los diversos equipos que viajan tienen unos pocos días dedicados a torneos y juegos de básquetbol. Juegan contra equipos de diferentes países, y por tradición llevan artículos para regalar a sus competidores, como una forma de recordarles a los niños de la GBA lo que tienen y el valor de dar.

“Camisetas y zapatos usados, algo así”, dijo Gil. “Solo hay que asegurarse de llevar suficientes cosas para no regalarlo todo en el primer día”.

La gira de este año

Gracias a su participación en el campamento de básquetbol Flight School del miembro del Salón de la Fama de la NBA Michael Jordan, Gil tuvo oportunidad de conocer a muchos representantes de diversos países.

“Comencé a conocer a gente de Italia, Europa, de todas partes”, informó. “Ellos me decían que querían conocer a Michael Jordan. Yo tenía que decirles que no era tan fácil… Me convertí en una especie de filtro para todas estas cosas internacionales”.

A Gil comenzaron a llegarle invitaciones de grupos de básquetbol de China, Rusia y otros países, que querían asistir a los campamentos de Michael Jordan o le pedían ayuda para sus propios campamentos. 

Uno de esos grupos de México incluía al propietario de SDP Travel, una agencia de viajes con sede en la ciudad costera de Mazatlán Sinaloa. Él y Gil se volvieron amigos, y al dueño de la agencia de viajes le sorprendió enterarse de que nunca habían hecho una clínica o campamento de básquetbol en México. Rápidamente recibieron un ofrecimiento para viajar al sur, y esa oportunidad fue algo que Gil no pudo dejar pasar.

“He hecho campamentos en Europa, Nueva Zelanda y un montón de diferentes países”, informó. “Pero nunca he hecho uno en México. Como soy mexicoamericano, me entusiasma mucho regresar al país en el que nacieron mis padres”.

El viaje incluye visitas a sitios históricos y atractivos turísticos como Teotihuacán, el Castillo de Chapultepec, Xochimilco, Cancún, Xcaret, Playa del Carmen, el Parque Xplor, Chichen Itzá, Chetumal, Bacalar y Tulum. 

Para Gil y el resto de los administradores de la GBA, es la culminación del uso del juego de básquetbol para enriquecer la vida de la gente.

“Es emocionante”, dijo Gil. “Lo abrimos a cualquier persona que desee ir… La experiencia cultural y el componente educativo de esto es lo que lo vuelve más satisfactorio”.

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