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El equipo de fútbol juvenil de Salinas tuvo una estupenda temporada de eliminatorias esta temporada. La derrota que sufrieron los Trojans en el juego semifinal de la división abierta de la Sección de la Costa Central (CCS) dio paso a una racha de tres victorias que permitió que obtuvieran su primer título regional del Norte de California. 

Aunque el resultado en el campo de juego fue impresionante, ya que en esos tres juegos les ganaron a sus oponentes con un marcador global de 9-4, la preparación para las eliminatorias fue increíblemente importante.

Además, los Trojans recibieron ayuda adicional de una fuente sorprendente que se encuentra a 27 millas al oeste de su campus y que está acostumbrado a un tipo diferente de campo y a usar palos, no tachones.

Se trata de Laird Small, director de la academia de golf de Pebble Beach.

Small ha sido parte integral de Pebble Beach desde 1996, y está reconocido como uno de los mejores maestros de golf del estado, además de ocupar un puesto entre los 100 mejores maestros de Estados Unidos durante los últimos 22 años, según la revista Golf.

Entre sus alumnos se incluyen atletas como Steve Young, Julius Irving y Orel Hershiser, así como celebridades como Oprah Winfrey, Josh Duhamel y Bill Gates; es uno de los entrenadores más populares del país.

Sus técnicas de entrenamiento se basan en entender el propio panorama emocional; Small habló con los Trojans acerca de las técnicas para mejorar su enfoque y preparación mental.

“Tienes que tener un equilibrio emocional y la mente tranquila para ejecutar la jugada”, dijo. “Tienes que evitar enojarte, frustrarte o molestarte, porque eso te puede sacar de una posición emocionalmente neutral”.

Para alcanzar esta posición emocionalmente neutral es necesario identificar lo que Small explica como los dos atletas que todo jugador lleva dentro, empezando por el atleta externo y procediendo a entender al atleta interno.

“El atleta externo se basa en la técnica en cualquier deporte que juega", dijo. “Esta puede ser la forma de patear el balón, cómo pasarlo por la canasta de básquetbol o cualquier otro deporte o actividad que esté lleno de mecánica y técnica”.

“Entonces tenemos al atleta interno, que consiste en la intuición, la creatividad y las emociones. Hay que equilibrar esas dos cosas”, agregó. “Con frecuencia, el atleta externo entrena demasiado y el atleta interno no entrena lo suficiente, y esto te saca de la posición neutral”.

El entrenamiento del atleta interno en este contexto consiste en entrenamiento para lograr la calma, ya que una mente tranquila tiene menos riesgo de deshacer el trabajo del atleta externo que una mente molesta y demasiado emocional.

Aunque principalmente entrena a atletas en los campos de Pebble Beach, piensa que sus principios son aplicables a los atletas de cualquier deporte.

“Los atletas hablan todo el tiempo acerca de estar en la ‘zona’”, dijo Small. “Estas técnicas para permanecer emocionalmente neutral logran eso”.

Mark Cisneros, el entrenador de Alisal, mencionó que la ayuda de Small fue un factor en la victoria 3-2 contra Galt en la ronda inicial de la 2.a División CIF del Norte de California.

“Logramos permanecer mentalmente fuertes, logramos permanecer enfocados, logramos permanecer centrados”, dijo después de la victoria. “(Small) les mostró algunos trucos a los chicos para mantener su resistencia mental”.

Cisneros se comunicó con Small para reclutar su ayuda por primera vez este año. Small respondió y ayudó sin cargo.

“Qué estupenda historia”, dijo Small acerca de la racha de los Trojans para obtener el título. “Se recuperaron durante las eliminatorias. Un estupendo ejemplo fue durante el juego contra Los Altos, cuando iban perdiendo por un gol en los últimos minutos. Se mantuvieron emocionalmente neutrales, siguieron avanzando y aguantaron lo suficiente para ganar”.

Para algunos jugadores del equipo, permanecer emocionalmente neutrales es una parte integral de su juego. El jugador del año de los Trojans, el delantero Ángel Amezcua, quien cursa el penúltimo año de preparatoria, anotó cinco de los nueve goles del equipo en las eliminatorias regionales del Norte de California, y es famoso por su conducta calmada.

“Lo que tiene (Amezcua) es que es muy estoico”, dijo Cisneros después de la victoria 3-1 contra Bella Vista para llegar al juego por el campeonato regional del Norte de California. “No muestra mucha emoción, aunque esté anotando. Mentalmente es realmente resistente y estamos contentos de tenerlo”.

Las prácticas de Small normalmente están conectadas con el campo de juego para obtener el éxito en los deportes, pero él sostiene que la verdadera satisfacción que recibe de sus entrenamientos la obtiene fuera del campo.

“Es maravilloso que (Alisal) se haya puesto a la altura de la ocasión”, dijo. “Pero mi verdadero disfrute es si toman estas habilidades acerca del panorama emocional y las usan en su vida diaria. Pueden identificar su panorama emocional, identificar su panorama neutral y mantenerlo cuando tengan que enfrentar otras cosas”.

Con el reentrenamiento del atleta interior y del ser interior, Small prevé que estos atletas locales tendrán oportunidades para hacer cambios benéficos.

“Espero que esto les ayude positivamente en su vida”, informó. “Cambiar su forma de pensar crea oportunidades en todas partes”.

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