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SAN FRANCISCO - California está apretando las reglas más estrictas del país sobre el uso de un pesticida que es popular entre los agricultores debido a nuevas preocupaciones de salud, informaron los funcionarios estatales el viernes.

Los agricultores utilizan clorpirifos para combatir plagas que atacan una gran variedad de cultivos como uvas, almendras y algodón, los cuales se cosechan en California, el estado líder agrícola nacional, así como en otros lugares del país.

Los funcionarios estatales están tomando medidas para asignarlo a una lista de productos químicos que se sabe que son dañinos para los seres humanos, y también para aumentar la distancia a la que los agricultores pueden aplicarlo de las escuelas y las zonas residenciales.

Las medidas son contrarias a la decisión de Scott Pruitt, Administrador de la Agencia de Protección Ambiental (EPA) de Estados Unidos, de poner fin a los esfuerzos de dicha agencia por prohibir el pesticida que vende Dow Chemical, después de que varios científicos concluyeron que puede interferir con el desarrollo cerebral de los fetos y los bebés.

Pruitt le dijo al congreso en junio que su decisión se basaba en “información y datos científicos significativos”. El personal de Pruitt no ha querido proporcionar detalles acerca de la información que este analizó antes de tomar su decisión.

Los funcionarios de California dijeron que los investigadores están descubriendo más información acerca de la forma en que el pesticida daña los cerebros en desarrollo de los fetos y los niños pequeños. Los agricultores lo aplican en 60 cultivos diferentes, y se utiliza más en las comunidades agrícolas del Valle de San Joaquín.

“La nueva información de la comunidad científica nos lleva a pensar que el nivel de riesgo que presenta es mayor a lo que se conocía anteriormente”, dijo en una declaración el secretario de la EPA de California Matthew Rodriquez. “Las acciones que estamos emprendiendo hoy reflejan nuestro compromiso con la salud y la seguridad de todos los californianos, así como del medio ambiente”.

California ya les prohíbe a los agricultores que apliquen el pesticida a menos de 150 pies (45 m) de distancia de escuelas o zonas residenciales, pero los funcionarios dijeron que esto podría aumentar a 450 pies (135 m).

El viernes se publicó un borrador de las nuevas reglas, y después de un período de comentarios del público, los funcionarios podrían comenzar a aplicarlas en septiembre; se esperan más reglamentos para finales de 2018. Los métodos para aplicar el pesticida desde helicópteros y aviones también podrían verse restringidos.

Bob Blakely, vicepresidente de California Citrus Mutual, dijo que el uso de clorpirifos está disminuyendo, pero que sigue siendo un recurso importante para los agricultores. Es la única forma de matar algunas plagas como las hormigas, y es un producto seguro cuando se usa correctamente, informó.

“Es una herramienta que necesitamos tener en la caja para usarla en la situación única en la que corresponde”, dijo Blakely, y agregó que aún está revisando las nuevas reglas.

David Sousa, vocero del fabricante de pesticidas Dow AgroSciences, dijo que las nuevas reglas de California son “demasiado conservadoras”.

Los defensores del medio ambiente y de los trabajadores del campo, sin embargo, dijeron que las reglas no son suficientemente estrictas, y solicitaron una prohibición completa.

Paul Towers, del grupo de defensoría Pesticide Action Network, dijo que los funcionarios estatales necesitan proteger de manera más agresiva a las comunidades agrícolas latinas de escasos recursos.

“Los funcionarios de California han decidido ignorar la montaña de evidencia y dejar a un lado las acciones críticas para proteger a las comunidades de California”, informó. Los funcionarios están “fracasando en proteger a nuestras poblaciones más vulnerables, en particular a las mujeres embarazadas y a los niños”.

El reportero Michael Biesecker de Associated Press contribuyó a este artículo desde Washington, D.C.

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