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Las visitas a las granjas por lo general no son tan llamativas como, digamos, el detrás de escena de un restaurante tres estrellas Michelin, por lo que hacer ese tour el miércoles 28 de junio fue una rareza.

El tour por las granjas de cannabis, titulado “Not Just Another Crop: A Cannabis Sneak Peek” (No es simplemente un cultivo más: un vistazo al cannabis) organizado por Grupo Flor, una empresa de inversión con sede en Salinas que es una asociación de empresas o productores especializados en cannabis del Condado de Monterey, sobresalió como un destello de luz a altas horas de la noche entre los tours ofrecidos en la Cumbre Agrotecnológica Forbes que se celebró en el centro de Salinas la semana pasada, el 28 y 29 de junio.

El tour de la lechuga, el tour de productos orgánicos y el tour de la mariguana.

Claro que el último despertó curiosidad en la mayoría de las más de 650 personas que asistieron a la Cumbre.

Los principales directivos de Grupo Flor, incluidos Gavin Kogan, Mike y Omar Bitar y Stephen Kim, hicieron extensiva la invitación a los medios.

“Las personas que asistan recibirán una descripción general de cada uno de los silos de producción de la cadena de abastecimiento mayorista de cannabis, seguida de un recorrido por el invernadero, donde conversaremos sobre las técnicas de cultivo, la tecnología de extracción y el ciclo de vida de las granjas de cannabis”, se especifica en la invitación.

No fue extraño que las 70 plazas del tour, que se realizó en una explotación de cannabis en Moss Landing Commercial Park, se agotaran de inmediato.

Mike Bitar, uno de los principales socios de Grupo Flor, contó que la compañía pagó $25.000 para participar de la Cumbre.

Pero la idea del tour surgió cuando asistió a la Cumbre Agrotecnológica Forbes en 2016.

“En ese momento me di cuenta de los beneficios para la ciudad (los beneficios económicos, la iniciativa empresarial, la innovación) y dije: 'Cielos, es parte de nuestra comunidad, tenemos que participar'. Tuve la visión”, comentó.

Bitar dijo que la compañía se sumó al enterarse de que las empresas locales también podían participar de la Cumbre, “porque ese dinero va a volver a la comunidad local”.

Paul Noglows, director ejecutivo de ForbesLive! y quien organizó la Cumbre, confirmó que es la primera vez que el cannabis forma parte de la cumbre agrotecnológica.

“Pienso que la mariguana es parte de la agricultura”, comentó Noglows con naturalidad.

Dicho esto, en vísperas del tour, la compañía retiró la invitación a la prensa explicándoles que algunos productores no se sentían muy cómodos con tanto protagonismo.

Tod Williamson, experimentado productor que trabaja para Grupo Flor, afirmó que no le llamó la atención.

“Todos los productores han estado trabajando inadvertidamente durante tanto tiempo que confían en muy pocos”, explicó Williamson. Probablemente esto cambie “cuando se sancionen todas las leyes estatales y cada uno haya determinado su nicho…Todos están como cuidando las formas”.

En la conferencia de prensa en la que se dio a conocer el informe de la cosecha 2016 del Condado de Monterey y que se realizó a principios de esta semana, el comisionado agrícola Eric Lauritzen expresó que la llegada de la mariguana para usos medicinales está “mezclada”. Aún quedan por resolver muchos asuntos que incluyen impuestos, temas legales y la justicia penal.

Lauritzen confirmó que “en este momento (el cannabis) no está definido como producto agrotecnológico y, por lo tanto, no está programado incluirlo en el informe de cultivos”.

Evento abierto

En la víspera de la Cumbre Agrotecnológica Forbes, Grupo Flor realizó un evento abierto en la sede de la calle Cayuga, en el centro de Salinas.

La empresa comparte oficinas con Kim, de profesión abogado. Además, las oficinas incluyen las flamantes oficinas satelitales de SC Labs, una compañía dedicada a realizar pruebas de cannabis, y de Envirocann, una compañía de control de calidad de cannabis.

En lo que respecta a eventos abiertos, fue bastante discreto; Kogan y los hermanos Bitar recibieron a los visitantes con apretones de mano, conversaron con ellos y les presentaron a algunos de los empleados principales entre bandejas de quesos, arrollados y bebidas servidas al estilo "sírvase usted mismo".

El alcalde de Salinas, Joe Gunter, estuvo presente en el evento, donde le estrechó la mano a los fundadores y posó con ellos para las fotos.

“Bueno, aquí está (el cannabis). Tienen los mismos problemas que las fábricas: agua, desechos, tierra, empleados, y nos preocupamos por el medio ambiente como ellos”, explicó. “Me parece bueno que hagan el tour, que le muestren a la gente lo que están haciendo para que entienda. Tener conocimiento es muy importante”.

Gunter indicó que está observando de cerca la sinergia entre la industria agrícola tradicional y el cannabis, y agregó: “Pareciera que trabajan juntos”.

Mike Bitar comentó que le apasiona generar puestos de trabajo y contratar a personas locales; en los próximos 18 meses, la empresa contratará a unos cientos de personas por un salario mínimo de $20 hasta $350.000 en el nivel ejecutivo. Acaban de contratar a tres nuevos directores de operaciones (COO), incluso del sector agrícola y manufacturero.

Agregó:

“Algo que realmente nos preocupa es Silicon Valley, 45 minutos al norte de nosotros, esos trabajos no están penetrando en el condado de Monterey, y no vimos los cambios a nivel local. Podría haber sido a 10,000 millas porque, seamos honestos, ¿vimos sus efectos?”

Al final del evento abierto, Grupo Flor recibió la visita de los ejecutivos de CropTix, una empresa de agrotecnología con sede en State College, Pensilvania. Cuando se retiraron los ejecutivos de CropTix, recibieron una invitación personal para el tour.

Después del tour, Brendyn Dornich, director de operaciones de CropTix, dijo que el tour le había abierto los ojos y que estaba impresionado con las operaciones.

“No sabía que se operaba tan eficientemente”, declaró al notar, por ejemplo, las luces de los temporizadores. “Está optimizado de acuerdo a un proceso o protocolo”. Según Dornich, el tour es “no solo alentador, sino que también ofrece una perspectiva optimista para la industria”.

En otras noticias de Salinas:

  • El California Rodeo Salinas está por comenzar (20 al 23 de julio).
  • La Exhibición Aérea Internacional de California (Salinas) se realizará el 30 de septiembre y el 1.° de octubre, y el director del aeropuerto de Salinas, Brett Godown, confirmó que en la exhibición habrá aviones de caza furtivos F-22. Los organizadores están trabajando para conseguir la participación de aviones de los escuadrones Thunderbirds o Blue Angels.
  • Women Alive!, el refugio para mujeres en Dorothy’s Place, está abierto desde junio. La directora ejecutiva de Dorothy’s Place, Jill Allen, manifestó que la seguridad pública de la zona ha mejorado y hay más presencia policial en el Barrio Chino.
  • Salinas Business United Association (SUBA), que representa alrededor de 700 negocios del distrito de Alisal, contrató a Alejandro Chavez como su nuevo director ejecutivo. Chavez se desempeñó como jefe de personal de Fernando Armenta, ex Consejo de Supervisores del Condado, Distrito 1.
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