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Las autoridades han documentado a más de 300,000 menores migrantes sin acompañamiento a nivel mundial en un período de dos años, lo que marca un fuerte incremento de una tendencia que ha forzado a muchos refugiados jóvenes a la esclavitud y la prostitución, dijo el miércoles la agencia de la ONU encargada de la protección infantil.

La UNICEF señaló que 170,000 de esos niños buscaron asilo en Europa en el período de 2015 y 2016, muchos de ellos lo hicieron después de realizar un viaje peligroso a través del Mar Mediterráneo, donde se calcula que cientos de niños se ahogaron el año pasado.

Casi 92% de los menores que llegaron en embarcación a Italia en 2016 y principios de 2017 lo hicieron sin compañía de un adulto o fueron separados de sus familiares en el camino, indicó el reporte. Provenían principalmente de las naciones africanas de Eritrea, Gambia, Nigeria, Egipto y Guinea, dijo la UNICEF.

Un tercio de los menores incluidos en el reporte - 100,000 niños y niñas - fueron contabilizados en la frontera entre México y Estados Unidos.

"Crueles contrabandistas y traficantes están explotando su vulnerabilidad para obtener ganancias personales, ayudando a niños a cruzar fronteras sólo para venderlos al mercado de esclavos y de prostitución forzada", dijo Justin Forsyth, subdirector ejecutivo de UNICEF. "Es inmoral que no estemos defendiendo adecuadamente a los niños de estos depredadores", agregó.

Quienes sobrevivieron los viajes narraron historias aterradoras de abuso a lo largo del trayecto, incluida una muchacha de 17 años de Nigeria que dijo a funcionarios que fue violada en Libia por un hombre que le había prometido pasaje a Europa.

La UNICEF dijo que la adolescente pasó meses en Libia privada de cualquier contacto con su familia en Nigeria hasta que finalmente fue enviada a Italia en una embarcación. A su llegada fue rescatada de una vida de prostitución, pero dijo a la agencia de la Organización de las Naciones Unidas que sus perspectivas eran terribles.

"Ahora la gente que pagó por mi viaje está diciendo a mi mamá que es el momento de pagar", dijo la menor de edad. "Dicen que hui, y que pagaron mi viaje y que les adeudo. Dicen que si no pago, me van a maldecir para que me deporten".

La UNICEF dijo que la cifra registrada de niños que viajan sin acompañamiento se ha casi quintuplicado desde 2010-2011, lo que coincide con un mayor incremento de refugiados a nivel mundial. El número incluye sólo menores que viajan solos y que fueron registrados en una frontera o como parte de una solicitud de asilo, por lo que se cree que la cifra real es mucho más alta.

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