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En el otoño de 1975, César Chávez caminó por todo lo largo del Valle de Salinas predicando su método no violento de desobediencia civil, invitando a los trabajadores a que salieran de los campos y se unieran a la lucha sindical por obtener mejores salarios y condiciones laborales.

A lo largo del camino se le unieron veintenas de personas locales que quizá recuerden hoy aquellos días de marchas y sacrificio, pero que hasta hoy no contaban con un archivo personal que pudieran considerar propio.

Un tesoro de fotografías que capturaron el movimiento de los trabajadores del campo en el verano y el otoño de 1975 debutará en una presentación especial por Internet el domingo en el National Steinbeck Center.

Gracias a las imágenes de la fotógrafa Mimi Plumb, “Democracia en los campos” es un sitio web multimedia que incluye la historia de la campaña en la que César Chávez organizó a los trabajadores del campo en un momento crucial de la historia estatal.

Para muchos residentes del área de Salinas que se unieron al movimiento, las fotografías representan un momento poderoso pero conmovedor de su vida individual y colectiva.

El sitio web evoca los recuerdos y emociones de ese tiempo, el entusiasmo que había en el valle, dijo Miriam Pawel, quien colaboró con Plumb en el proyecto. Sirve para reavivar un capítulo importante del pasado de Salinas. “Para mí es una parte importante de la historia de Salinas que quizás la gente joven no conozca”, dijo Pawl, antigua reportera periodística y autora de dos libros acerca de Chávez y del Sindicato Unido de Trabajadores del Campo (UFW).

El año de 1975 fue crucial para escribir un nuevo capítulo en la historia de Chávez y el UFW. La legislatura estatal había aprobado la nueva Ley de relaciones laborales agrícolas (ALRA). ALRA les dio a los trabajadores del campo el derecho a organizarse por sí mismos y a reclutar a miembros nuevos durante sus descansos de trabajo en las cosechas del valle. La ley pedía elecciones que permitieran que los trabajadores decidieran si favorecerían o no la representación sindical. ALRA también fue el preludio de años de batallas legales para impugnar los resultados de las elecciones, en las que se enfrentaron sindicatos, productores y compañías agrícolas. Además, la ley atrajo a otros sindicatos, como el de los camioneros, a los campos de California para competir contra el UFW por la membresía.

ALRA “permitió que se llevaran a cabo elecciones y muchas personas que nunca habían votado en su vida entendieron por primera vez lo que significa tener poder”, dijo Pawel.

En aquel momento, Plumb era estudiante de arte en San Francisco. Se interesó en la causa de los trabajadores del campo y pasó meses en Salinas durante el otoño de 1975.

“Mimi se dejó llevar por el entusiasmo mientras era testigo de la historia. Tomó cientos de fotografías durante muchos meses. Luego puso los negativos en una caja y continuó con su vida”, dijo Pawel.

Después de retirarse de una exitosa carrera como fotógrafa y profesora de la Universidad Estatal de San José, Plumb sacó las cajas de negativos y comenzó a revisarlas.

“Cuarenta años después redescubrió las... fotos y se reavivó su curiosidad y su pasión. Casi no había tomado notas y solo había escrito un puñado de nombres”, dijo Pawel.

El resultado es el nuevo proyecto en el sitio web financiado por una subvención para historias de la comunidad que ofrece California Humanities.

La primera etapa del proyecto era ponerles nombres a las caras. “Pero en cuanto comenzamos a compartir las fotos quedó claro que era una ventana hacia una historia mucho mayor y más importante”, agregó. “En parte por los recuerdos que evocaban, en parte por la naturaleza transformacional de la era y en parte porque le estábamos enseñando a la gente fotos de seres queridos a quienes no habían visto en décadas”.

Entre las caras se encuentran tres antiguos campesinos del área de Salinas:

  • José Rentería fue reclutado cuando era adolescente para ayudar en las campañas para organizar a los trabajadores en 1975. Eventualmente quedó a cargo de la oficina del UFW en Salinas y posteriormente trabajó como director de relaciones humanas de Matsui Nursery.
  • Sabino López era irrigador y contaba con una educación de tercer grado cuando comenzó a organizar el sindicato. En la actualidad, López es director asistente del Centro para la Defensa de la Comunidad, y cuenta con reconocimiento como el primer trabajador del campo que formó parte del consejo del National Steinbeck Center.
  • Mario Bustamente dejó su hogar en la Ciudad de México cuando era adolescente para buscar a su padre que había venido a EE. UU. Lo encontró y lo siguió a los campos de lechuga, y de ahí al sindicato y a un puesto de liderazgo.

El sitio web incluye una descripción del proyecto, el movimiento de los trabajadores del campo y algunos de los participantes principales. Una de sus páginas contiene las imágenes de veintenas de personas no identificadas que aparecen marchando, reuniéndose, manifestándose y votando. Los organizadores del proyecto esperan que la gente por sí misma, sus familiares o conocidos, acudan a identificarlos.

Tanto Plumb como Pawel serán anfitrionas durante la ceremonia de develación del sitio web el domingo en Salinas.

Puede asistir

La develación de “Democracy in the Fields” se llevará a cabo el domingo en el National Steinbeck Center, One Main St., Salinas, de 2:00 a 5:00 P.M.. El evento incluye una galería fotográfica en línea y una plática en vivo dirigida por Luis Valdez, escritor de obras de teatro, director de películas y fundador del Teatro Campesino. La entrada es gratuita. Se servirán refrigerios. Habrá interpretación al español.

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